Opeens liggen overal kansen voor Max Verstappen

Print
De zege van Max Verstappen (20) in Barcelona vorig jaar was een incident. Zijn overwinning in Maleisië afgelopen weekeinde lijkt een voorbode van meer succes, zeker voor de staart van dit seizoen.

Zet u de wekker zondagochtend maar, om zeven uur. Dan start de GP van Japan, waar Max Verstappen na zijn machtige optreden in Maleisië zomaar wéér mee kan doen om de zege. Of toch minstens het podium. Net als in de vier daarna nog resterende races in Austin, Mexico-Stad, Interlagos en Abu Dhabi.

De Limburger is niet langer afhankelijk van een flinke bui voor een topresultaat. Nee, Verstappen is nu gewoon de snelste, meest agressieve coureur van een team dat zich met een groeispurt eindelijk weer definitief naast Mercedes en Ferrari heeft gevoegd.

Lang, veel te lang was Red Bull Racing dit jaar aan het sukkelen. Allemaal terug te voeren tot de aanloopproblemen van afgelopen winter, waarin om de nieuwe RB13 gejubeld werd in de windtunnel, maar gejammerd toen deze het asfalt op mocht.



Waar Ferrari en Mercedes vanaf de seizoensopener in Melbourne de prijzen verdeelden, bleef Red Bull maar sleutelen en aanpassen. Progressie werd slechts mondjesmaat geboekt. En dat alles sneeuwde ook nog eens onder door de haperende motor van Renault en aanhoudende pech voor met name Verstappen.

Wanprestatie
Zelf hoopte hij dat het tij in de zomerstop zou keren. Om in Spa vervolgens meteen weer uit te vallen. Voor de zesde keer. Noem dat maar gerust een wanprestatie voor een team met een budget van een dikke 400 miljoen euro. "Gewoon héél erg slecht’’, zei Verstappen toen ook.

Massaal schreeuwden zijn fans dat hij weg moest bij Red Bull. Zo snel mogelijk. Maar Spa bleek dan toch een kantelpunt. Want waar vooral teamgenoot Daniel Ricciardo eerder al heel gelukkig geweest was (met zelfs een zege in Bakoe), begon ook Verstappen zich na zijn lullige ‘thuisrace’ gevrijwaard van motorpech meer en meer te roeren.
Kijk naar de laatste drie raceweekeinden en zie de groeispurt op vooral zaterdag. In Italië hield Lewis Hamilton de zo verrassende Verstappen maar net van zijn eerste pole-position af - al zou hij sowieso worden teruggezet vanwege een gridstraf. In Singapore kwalificeerde hij zich wederom als tweede, met een Ferrari-sandwich als ongehoopt vervolg. En pas in Maleisië volgde er na weer een sterke zaterdag (derde) ook eens een vlekkeloze zondag.

Al weken hoor je nu geen mens meer roepen dat Verstappen moet verkassen. Omdat Red Bull zich weer teruggeknokt heeft. Maar ook omdat bijvoorbeeld Ferrari de laatste weken juist een dip kent. Er was dat gevoelige één-tweetje van Mercedes op het eigen Monza, waar Vettel de WK-leiding verloor. De sandwich in Singapore. En de turboproblemen in Maleisië, met mogelijk nog een gridstraf voor Vettel in Japan.


Door al die pech lijkt Mercedes heel dominant, maar zelfs daar loopt niet alles vlekkeloos. Valtteri Bottas kan al weken Hamilton niet meer volgen. En de drievoudig wereldkampioen zag op Sepang Verstappen van hem wegrijden.
In de kwalificaties perst de Brit er nog altijd wel een briljant rondje uit, maar in de race blijkt zijn zilverpijl kwetsbaarder. "Soms zijn we snel, dan weer worstelen we met de racepace’’, ervaart Hamilton. "Ik ben bang dat het om een chronisch probleem gaat. Heb geen idee wat dat nog voor invloed gaat hebben dit seizoen.’’

Twijfels en problemen bij de concurrentie. Het maakt de resterende vijf races dit jaar op voorhand al boeiend, nu Verstappen eindelijk eens lekker draait. Overal liggen kansen. Teambaas Christian Horner: "Wij benaderen die laatste vijf races als vijf bekerfinales. Die moet je allemaal willen winnen.’’



Daar komt nog eens bij dat Verstappen altijd vol risico kan racen, aangezien hij niet meedoet in de titelstrijd. In tegenstelling tot Vettel en Hamilton, die zich geen misstap meer kunnen veroorloven.

Oké, dit seizoensslot wordt dus nog leuk. En kan Verstappen dan in 2018 voor de titel gaan? Helaas, zo makkelijk werkt het niet. Een wintertje kan alles in de war schoppen.

Titelkansen
Tegelijkertijd, zoveel als vorig jaar verandert er nu bij lange na niet aan de wagens. En 2017 is ook wel een wake up-call geweest voor Red Bull Racing. Met nog één contractjaar voor de boeg, moet er straks in Melbourne meteen een kampioenswaardige RB14 staan voor Verstappen. Tot het zover is, valt er over zijn titelkansen werkelijk nog geen zinnig woord te zeggen.