Vader en nog zoveel meer

Print
Vader en nog zoveel meer

Jos Verstappen over zijn zeer nauwe band met zijn zoon, die in de Formule 1 furore maakt: „Max vindt het nog altijd fijn dat ik er ben. We bespreken alles samen.” Afbeelding: Peter van Egmond

In het kielzog van Max Verstappen doemen veel mensen op die betrokken zijn bij zijn loopbaan. Vandaag de negentiende en laatste aflevering: Jos Verstappen, de belangrijkste man in zijn leven.

 


Begeleider, chauffeur, denktank, control freak, manusje van alles, coach, maar bovenal vader. Jos Verstappen is de belangrijkste man in het leven van zoon Max. Overal erbij, maar wel met de juiste afstand. Over de slalom tussen emotie en ratio. Alert, scherp en zelfverzekerd.

Jos Verstappen beweegt zich als een havik door het rennerskwartier. 
Ziet en analyseert vliegensvlug wat er om hem heen gebeurt, loert op zijn prooi, schat de kansen op succes in, slaat op beslissende momenten toe en laat niet los. Met dezelfde onverzettelijkheid die zijn zoon etaleert in de duels op het circuit, maakt vader Jos Verstappen zijn rondjes naast de baan. Met maar één doel voor ogen: het pad effenen om van Max Verstappen een toekomstig wereldkampioen in de Formule 1 te maken.

Zoektocht
Iedereen weet hem te vinden. De zoektocht naar Jos Verstappen in het rennerskwartier is eenvoudig. Ga naar de hospitality-ruimte van Toro Rosso en geheid dat de inmiddels 43-jarige oud-Formule 1-coureur aan een tafeltje zit met riant uitzicht op zowel de activiteiten die binnen plaatsvinden als naar buiten; naar de paddock, die promenade tussen hospitality en garageboxen waar iedereen die van enig belang is in de Formule 1 zijn weg zoekt. Zit Verstappen sr. niet op zijn plek, dan heeft hij of een prooi te grazen, of een onderonsje met zoon Max. „Mijn rol is vooral rondkijken, ogen en oren open houden, informatie vergaren om Max verder te brengen.”

Max weet steeds beter zelf hoe het wereldje werkt, maar met mijn ervaring kan ik hem nog helpen


De lijnen uitzetten, zoals dat heet. Jos Verstappen vormt daarin een koppel met Raymond Vermeulen, de manager die de zakelijke en financiële beslommeringen rond Max Verstappen voor zijn rekening neemt. „Ik richt me op zaken die puur met racen te maken hebben. Max weet steeds beter zelf hoe het wereldje werkt, maar met mijn ervaring kan ik hem nog helpen. Ik ken veel mensen in de Formule 1 en maak daar gebruik van.”
De (inter)nationale media houden Verstappen gekscherend wel eens voor dat hij zijn roeping gemist heeft: die van journalist, meer speciaal in de rol van nieuwsjager. „Ja, ik probeer inderdaad iedereen uit te horen en erachter te komen wat er speelt. Ik ben een beetje de strategische man op de achtergrond. Ik heb veel geleerd van mijn fouten. Daar probeer ik Max voor te behoeden. Het gaat uiteindelijk allemaal om hem. Zodat hij uiteindelijk bij een topteam terecht komt.”
Jos en Max Verstappen; een twee-eenheid die al bijna vijftien jaar bestaat. Duizenden uren brachten ze samen door in de karttruck, kriskras reizend door Europa van circuit naar circuit. Op een matrasje in een slaapzak de nacht doorbrengend.

Max vindt het nog altijd fijn dat ik er ben

Passie hield het tweetal al die jaren op de been. Adrenaline tot in de kleinste haarvaatjes. Maar de ontwikkeling ging snel; veel sneller dan vader en zoon hadden kunnen bevroeden. De knusse kantines met vette worsten maakten plaats voor riante hospitality-units waar haute-cuisine de boventoon voert. 

Jos Verstappen kon zijn gereedschapskist opruimen. Sleutelen aan karts, het behoorde in een vloek en een zucht tot het verleden.
Maar de vaderrol is gebleven. „Die zal er ook altijd blijven. Max vindt het nog altijd fijn dat ik er ben. We bespreken alles samen. Dat gebeurt op de hotelkamer of in de auto van en naar het circuit. Net zoals het uitkomt, maar altijd heel persoonlijk tussen ons twee. Niet lang en ook niet als Max de pest in heeft. Ik zoek de momenten daarvoor uit.”
Bang voor de dag dat Max hem de deur wijst, is hij niet. Lewis Hamilton zette zijn vader ooit op een zijspoor; een knak in de relatie die later overigens weer werd hersteld. „Het moment dat ik er niet meer bij ben, gaat honderd procent een keer komen. Begin dit jaar sliep ik zelfs nog op zijn hotelkamer. Dat doen we nu niet meer. Zo wordt de afstand steeds een beetje groter. Als hij me er helemaal niet meer bij wil hebben, zal hij me dat ongetwijfeld zeggen. Maar ik verwacht niet dat het zover zal komen. Daarvoor is de band te hecht en hebben we samen te veel meegemaakt.”

Geen zorgen
Max Verstappen beaamt dat zijn vader zich geen zorgen hoeft te maken. „Hij is belangrijk voor me. Als ik in de garagebox in mijn spiegels kijk, zie ik hem staan. Zo is het altijd al geweest eigenlijk, het voelt vertrouwd. Sinds ik voor het eerst in een kart stapte, is het niet anders. Hij is vader en mentor, maar ook uitlaatklep.”
Het razendsnelle proces van anonieme kartcoureur tot een wereldster in de Formule 1 heeft uiteraard ook het leven van Jos Verstappen op zijn kop gezet. „Dat was in het begin wel even moeilijk. Iedereen ging zich met Max bemoeien, terwijl we het al die jaren eigenlijk met zijn tweetjes deden. Maar ik kan die stap terug doen.Max is inmiddels 18, meerderjarig en heeft zijn eigen leven. Dat moet ook. Een vriendinnetje, zijn eigen appartementje in Monaco. Meer en meer leidt hij zijn eigen leven. Het zal af en toe met vallen en opstaan gaan, maar daar leert hij van. Ik ben er nog om hem te coachen.” 

Krediet
En in die rol kan Max Verstappen zich geen betere denken. „Max weet dat ik het beste met hem voor heb. Door de jaren heen heb ik veel krediet opgebouwd. Alles is uitgekomen zoals ik zei, dus hij gelooft me op mijn woord.”
Verstappen senior heeft in zijn rol als coach de ontwikkeling van Max met verbazing gevolgd. „Het is ongelooflijk. Ik weet waartoe hij in staat is. Ik heb hem bij karten en in de Formule 3 dingen zien doen die ik nooit eerder iemand heb zien doen, maar het is altijd afwachten of dat ook in de Formule 1 lukt. Dan kijkt de hele wereld mee, is de druk veel groter. Maar hij gaat er makkelijk mee om en heeft zo'n ongelooflijke controle over de auto. 
Dan zie ik hem inhaalacties doen waar ik zelf verrast door word. Hij verbaast me telkens weer.”

Zodanig dat - vroeger dan verwacht - het uitstippelen van de toekomst een hoofdtaak is geworden voor Jos. „Het is altijd: wat kan er en wat wil je? Max is nog jong. Nog een jaartje Toro Rosso is het beste voor hem. Ik denk dat hij een topteam wel al aan zou kunnen, maar het is beter zijn loopbaan rustig op te bouwen. Je kunt ook kapot gaan bij een topteam. Nog een jaartje leren, dan is hij er klaar voor.”

Sportief heeft het leven van Jos en Max Verstappen een complete metamorfose ondergaan, maar privé is er volgens senior niets veranderd. „Thuis is Max nog altijd diezelfde Max van een paar jaar geleden. Een tiener die leuke dingen doet met zijn zussen. Een jonge kerel, met zijn grappen en grollen. Het zit niet in hem om te gaan zweven. Daar is hij te gewoon voor.”