Goed product, dat Zuid-Limburg

Print
Goed product, dat Zuid-Limburg

Het Heuvelland bij Vaals. Afbeelding: Johannes Timmermans

Hoe gaat het met het toerisme in Zuid-Limburg? En hoe ziet de toekomst eruit? In vier afleveringen keek deze krant naar de verschillende regio’s: Westelijke Mijnstreek, Parkstad Limburg, Heuvelland en Maastricht. In de slotaflevering: Zuid-Limburg als geheel. Zijn er conclusies te trekken voor de toekomst?

De toeristische sector in Zuid-Limburg draait goed, maar het kan altijd beter. Kwaliteitsverbetering moet daarbij de leidraad zijn, want met de prijs kan Zuid-Limburg niet concurreren met veel buitenlandse vakantiebestemmingen. 
Trakteer de gast op vriendelijkheid, gastvrijheid, comfort, aantrekkelijke attracties, veilige fietspaden, goed gemarkeerde wandelpaden en vooral op smakelijke streekproducten. 
Innoveer en zorg dat het typische Zuid-Limburgse ‘buitenlandse’ landschap niet - nog meer - wordt aangetast. 
Dat zijn de conclusies van de zoektocht naar de stand van zaken en de toekomstkansen van het toerisme in Zuid-Limburg. Toerisme dat zo’n belangrijke economische sector is geworden.Waarin het al lang niet meer alleen om het Heuvelland en de steden Valkenburg en Maastricht gaat. Parkstad Limburg is een belangrijke speler geworden en de Westelijke Mijnstreek met de Grensmaasvallei is sterk in opmars. „Recreatie en toerisme zijn een belangrijke economische pijler in Limburg geworden. We hebben de meeste overnachtingen van heel Nederland en in de sector werken 37.000 mensen”, zegt gedeputeerde Eric Geurts (Toerisme, PvdA). Er gaat veel goed, weet hij na eigen onderzoek. „Maar ik heb ook zorgen. Een van die zorgen is het personeel. Hebben wij over vijf jaar nog wel voldoende personeel dat in de hotels en restaurant wil werken. Of is het hoog tijd om jeugd te gaan opleiden?”  Volgens Geurts gaat het in de concurrentieslag met andere bestemmingen vooral om kwaliteit en gastvrijheid. 

Zijn tweede zorg betreft de vakantieparken. „We moeten niet dezelfde fout maken als bij de kantoren en de retailmarkt. Ik zeg niet dat de deur op slot moet, maar we hebben slechts één landschap. En dat moeten we niet volbouwen. Zeker de kwetsbare plekken moeten we beschermen”, stelt de gedeputeerde, die in Brunssum woont en graag wandelt in het Heuvelland. 

In ons landschap horen weilanden waarop koeien grazen

Ook directeur Anya Niewierra van de VVV Zuid-Limburg breekt een lans voor het landschap, dat zo belangrijk is, maar ook „oh zo kwetsbaar”. „Ik maak me grote zorgen over de landbouw. Het Heuvelland is vooral boerenland met afwisselend weilanden en akkers.We moeten ervoor zorgen dat dit zo blijft. Ervoor waken dat meer weilanden veranderen in maisakkers, zoals nu al gebeurt in de Voerstreek. Dat zou zonde zijn. In ons landschap horen weilanden waarop koeien grazen.”

Meer inzetten op streekproducten zou volgens haar ook goed zijn voor de boeren die het niet gemakkelijk hebben, maar die wel behouden moeten blijven als we het typische Zuid-Limburgse landschap intact willen houden. 
Een andere bedreiging zijn in haar ogen de motorrijders, althans een deel van hen. „Zij die zonder demper rijden. Veel Duitsers en Belgen komen hier zonder demper rijden, omdat het thuis verboden is. Wij zijn hun racebaan geworden. Twintig tot veertig motorrijders verknallen op een dag de sfeer voor tweetot drieduizend mensen die willen recreëren. Daar moet harder tegen worden opgetreden.” 

Toeristisch Zuid-Limburg moet blijven excelleren, vindt Niewierra. „Maastricht is koploper in alle toeristische stedenlijstjes, Zuid-Limburg is koploper in Nederland. Alle toeristische innovaties in ons land, zoals seizoensverlenging, kuur- of kersttoerisme, vonden hier plaats. Op allerlei gebieden is Zuid-Limburg voor Nederland down under, maar in toerisme zijn we groot. Dat moet zo blijven.”

Een van de kansen om koploper te blijven, is volgens de topvrouw van de VVV de bouw van mega-attractiepark NatureWonderWorld (NWW) op een voormalig mijnterrein in Brunssum. De kosten worden geraamd op een bedrag ergens tussen de 530 en 600 miljoen euro. 

Het lukt ons moeilijk om als bestemming internationaal door te breken

Naar verwachting goed voor 2,2 tot 2,6 miljoen bezoekers per jaar. „We moeten groot durven te denken. Dat zijn wij niet gewend.We hebben angst voor omvang, voor grote getallen, voor alles dat groter is dan wij kunnen bevatten. Dan worden we argwanend. Maar er zitten zoveel kansen in Nature Wonder World. Kijk alleen naar de werkgelegenheid bij de bouw. En kijk ook naar de kans om dat deel van Parkstad een ander aanzien te geven. En natuurlijk voor het toerisme in Zuid-Limburg als geheel. Het lukt ons moeilijk om als bestemming internationaal door te breken. Onze ligging is gunstig en zo’n park als Nature Wonder World kan ons helpen de internationale doorbraak te verwezenlijken.” 

Niewierra had net als zovelen gehoopt dat Maastricht Culturele Hoofdstad van Europa zou zijn geworden. Dat is mislukt. „Buitenlanders die in Zuid-Limburg zijn geweest, vinden ons geweldig.We hebben een goed product, maar krijg dat maar eens in Duitsland over de bühne gebracht. Ook gezien onze kleine budgetten. Daar ligt wel onze uitdaging. Nature Wonder World is daarin erg belangrijk. De overheid moet de ondernemer daarin niet alleen laten staan.” 

Die overheid verpersoonlijkt Eric Geurts. In zijn Investeringsprogramma Toerisme & Recreatie 2016-2019 wijdt hij welgeteld één zin aan NWW. ‘Voor NatureWonder World geldt dat het onderzoek en de financiële haalbaarheid met interesse worden afgewacht’. Persoonlijk is hij voorstander van de komst van het attractiepark. „Altijd al geweest. 
Zo’n product aan de euregio toevoegen, betekent een enorme versterking van het toeristisch product. Maar, het moet wel betaalbaar zijn. Op de eerste plaats moet de markt geloven in dat product. De ontwerpschetsen vind ik prachtig, maar het gaat erom of de mensen er straks gebruik van gaan maken. Dit enorme project kun je maar één keer goed doen. Dus moeten we het geduld hebben om het goed te doen.” 

Anya Niewierra hoopt internationaal ook meer aandacht te genereren met het gloednieuwe project Bron van Europa; plek van vrede en verbondenheid. „Ons DNA.Wij zijn het enige gebied in Europa dat deze claim waar kan maken. Bron van Europa. Dat moet volgens mij ook de slogan van de VVV worden. Daar kun je zoveel aan vastknopen. 

Karel de Grote en de Karelsprijs in Aken, het begin van de EGKS (Europese Gemeenschap voor Kolen en Staal, red.) in Heerlen, het Verdrag van Maastricht, de introductie van de euro, het gebied in en rond Luik waar de industriële revolutie op het Europese vasteland begon. Er zou een iconisch project voor de Bron van Europa moeten komen. Het Drielandenpunt vind ik daarvoor geschikt. Daarnaast zou het verhaal verteld moeten worden op andere plekken. Zo wordt de hele euregio een Europese destinatie.” 

Geurts wil best geld vrijmaken voor de Bron van Europa. Mogelijk ook voor zo’n icoon op de Vaalserberg. „We moeten een vernieuwingsslag maken voor dat Drielandenpark. Samen met de ondernemer, de grondeigenaar en de gemeente.” 
Door bundeling van krachten is veel te winnen, denkt directeur Lars Flinkerbusch van de VVV Maastricht. „Niet alleen in Zuid- Limburg, maar in de hele euregio. Als je dat hele aanbod in de markt zet, heb je wat te bieden. Dan heeft het Heuvelland prachtsteden zoals Aken en Maastricht, heeft Maastricht met GaiaZOO Kerkrade een dierentuin en met Snowworld Landgraaf een overdekte skibaan. En zo kan ik nog wel even doorgaan. Zuid-Limburg is kleiner dan Amsterdam. Zo’n regio moet op het gebied van toerisme de gemeentegrenzen weg kunnen gummen. Samen hebben we veel te bieden om bezoekers te lokken.” 


 

Je las zojuist een gratis artikel


Niet alle artikelen zijn gratis, want zogeheten Plus-artikelen zijn alleen te lezen door abonnees. Zonder abonnees kunnen we namelijk geen betrouwbare regionale journalistiek maken. Je leest al onze artikelen vanaf €4,50 per maand.

Bekijk de aanbieding →