‘Superieure race’ Verstappen

Max Verstappen na de race in Bahrein: „Dit resultaat is beter dan verwacht. We hebben geen fouten gemaakt; het team niet en ik ook niet.”

Max Verstappen na de race in Bahrein: „Dit resultaat is beter dan verwacht. We hebben geen fouten gemaakt; het team niet en ik ook niet.” © EPA

Max Verstappen heeft zich knap gerevancheerd voor het tumult bij de openingsrace in Australië. In Bahrein, op een circuit dat Toro Rosso totaal niet ligt, wordt de Limburger zesde na een foutloze race.

Ivo Op den Camp

Bekijk hier een graphic met uitslagen van het F1-seizoen 2016


Smachtend om een foto met hem te kunnen maken staat een groepje lokale tieners aan de rand van de interviewzone in het rennerskwartier van het circuit in Bahrein. Hun leeftijdgenoot heeft het intussen druk met vraaggesprekken. Drie dagen nadat Max Verstappen de wereldpers nog had moeten uitleggen dat hij spijt had van zijn tirades na een verprutste race in Australië, mocht hij jubelen over een briljant optreden in de woestijn.

De Toro Rosso-coureur doet in Bahrein wat een kampioen in het nauw doet: de critici de mond snoeren met een glansvolle prestatie. Terwijl een imposant vuurwerk de hemel boven het door 495 masten verlichte circuit siert met de kleuren van de regenboog, neemt Verstappen na de tv-interviewsessie de tijd zijn leeftijdgenoten tegemoet te komen. Gewillig poseert hij met de giebelende meiden voor de foto. Als een in traditionele gewaad gehulde sjeik hem neerbuigend vraagt om een kiekje, kijkt de Toro Rosso-coureur zijn persvrouw Fabiana Valenti vragend aan. „Och ja, als hij dat leuk vindt”, klinkt het, waarna hij de race kort analyseert. „Dit resultaat is beter dan verwacht. We hebben geen fouten gemaakt; het team niet en ik ook niet. En de auto was natuurlijk ook goed, anders word je geen zesde.”

Verstappen begint vanaf plek tien aan de race. Nadat de geuren van waterpijpen en parfum waarmee de Bahreini voor de start het luchtruim vullen verdreven zijn door uitlaatgassen, heeft Verstappen één plaats gewonnen. Teamkameraad Carlos Sainz is dan al geëlimineerd door een touché met Pérez en rijdt na een extra pitstop op hopeloze achterstand. Na de eerste pitstop begint Verstappen aan het werk waarvoor hij vorig jaar alle lof kreeg: inhalen.

Hülkenberg, Massa, Ericsson, Bottas, Kvyat, ze moeten er een voor een aan geloven. Heel even lonkt de vierde plaats, maar al snel is duidelijk dat de mediumbanden waarmee Verstappen dan rijdt, niet meer in optimale conditie zijn. Waar Toro Rosso in Australië nog tactisch in de fout ging, wordt nu wel het juiste besluit genomen: de Limburger wordt meteen naar de pits geroepen voor een nieuw setje superzacht rubber, waarmee hij in de tien laatste rondes nog een inhaaljacht kan beginnen.

Max heeft een superieure race gereden. Foutloos, net zoals het team

Felipe Massa wordt nog opzij gezet, maar om de op de vijfde plaats rijdende Romain Grosjean voorbij te gaan had de race twee of drie ronden langer moeten duren. „Maar ik ben heel blij. Dit was het optimale resultaat”, glundert Verstappen, die engineer Xevi Pujolar roemt om de strategie. „De pitstops waren allemaal precies op het goede moment. Heerlijk om zo te eindigen na Australië. Daar was het niet goed, met mij voorop. Dan is het extra fijn op deze manier revanche te nemen.”

Dat gevoel heeft ook Franz Tost, de teambaas van Toro Rosso. De Oostenrijker kan niet goed tegen zijn verlies en wil na een belabberde prestatie de pers nogal eens nors negeren, maar staat nu - met een net gepelde mandarijn in zijn handen - te glunderen. „Max heeft een superieure race gereden. Foutloos, net zoals het team.”

De Oostenrijker, die twee weken geleden in Melbourne nog boos met deuren sloeg, legt de vinger op de zere plek. „In Australië hadden we te weinig discipline: zowel Max, als ook het team. Ze hebben met zijn allen revanche genomen.” Daarmee is niet gezegd dat de lucht nu volledig geklaard is bij Toro Rosso.

Carlos Sainz viel gisteren uit met een beschadigde vloer, nadat hij eerder onzacht in aanraking was gekomen met Pérez. „Met twee zo jonge en gedreven coureurs, zal er altijd discussie zijn.” Maar al te zwaar tilt Tost er niet aan. „Bijna elke race zal zich een van de twee verliezer voelen. Dat is ook goed zo. Ze vechten voor elke millimeter en dat is ook de reden waarom we ze hebben gecontracteerd. Max heeft vandaag precies laten zien hoe je met zo’n situatie om moet gaan: door een vlekkeloze prestatie te leveren.”

Meer lezen?

Nieuwe actie: Één jaar toegang tot alle Plus-artikelen voor slechts 1,04 per week. Daarmee lees je dagelijks meer dan 100 nieuwe Plus-artikelen op onze site & app. Of kies voor een van onze andere abonnementen.

Ik word digitaal abonnee