Liever niet mevrouw de rector

© UM

Rianne Letschert wordt de nieuwe rector magnificus van de Universiteit Maastricht. Op 1 september volgt zij Luc Soete op. De keuze voor haar wordt verrassend genoemd. Een vrouw van 39 jaar is immers niet de standaard binnen rectorenland. Sterker: Letschert is de jongste vrouwelijke rector aan een Nederlandse universiteit ooit.

Stefan Gybels

Het Vrijthof in Maastricht, badend in het zonlicht. Dat is het uitzicht van Rianne Letschert (39) even nadat haar benoeming tot nieuwe rector magnificus van de Universiteit Maastricht (UM) wereldkundig is gemaakt. Na enkele interviews en kennismakingen met Martin Paul, bestuursvoorzitter van de UM en burgemeester Annemarie Penn-te Strake is er even een moment van rust.Waarbij nog steeds enige verbazing overheerst.

Verbazing dat juist zij vanaf 1 september het rectoraat van de UM zal bekleden. Een telefoontje naar huize Letschert vanuit Maastricht zette haar hele leven op zijn kop. „Ik heb eerst gevraagd of de beller niet verkeerd verbonden was”, zegt de geboren Doetinchemse lachend. „Maar toen dat niet het geval bleek te zijn, heb ik de vraag om te komen praten volmondig met ‘ja’ beantwoord.”

Maastricht is heel sterk in het verbinden van diverse vakgebieden

Het gevoel van de huidig hoogleraar Victimologie (slachtofferwetenschap, red.) en internationaal recht was goed en werd alleen maar beter toen ze zich begon te verdiepen in de UM. „Drie zaken spraken me meteen aan. Allereerst het internationale karakter. 55 procent van het aantal studenten is internationaal. Dat geeft dynamiek. Diversiteit is heel belangrijk voor een universiteit.” Ook de relatief jonge leeftijd van de UM - dit jaar wordt het veertigjarig bestaan gevierd - kan Letschert bekoren. „De universiteit is heel actief met nieuwe projecten en ontwikkelingen. Dat innovatieve past bij mij.” Tot slot is ze erg positief over het interdisciplinaire karakter van de Maastrichtse universiteit. „Maastricht is heel sterk in het verbinden van diverse vakgebieden.”

Op 1 september is de officiële rectoraatsoverdracht. Tot die tijd hoeft de buitenwereld geen visies van haar op het functioneren van de UM te verwachten. „Er zit met Luc Soete nog een prima rector en ik vind het niet gepast om nu al voor te sorteren op mijn visie. Dat komt wel.” Toch mag duidelijk zijn dat er met de komst van Letschert een andere wind in de universiteitstop gaat waaien. In het persbericht staat dat als volgt: ‘De komst van een jonge, vrouwelijke rector zal een verandering van dynamiek in ons college van bestuur betekenen.’

De nieuwe rector lacht. „Ik denk niet dat dit betrekking heeft op mijn vrouw-zijn in zijn algemeenheid.Wel is het goed dat er een bepaalde diversiteit is in het college van bestuur. Qua leeftijd sta ik dicht bij mijn eigen generatie en de generatie die na mij komt. Ik ben jong voor een rector, al gaat dat vanzelf over.”

Letschert maakt een ontspannen indruk. Benaderbaar, informeel. En exact die competenties wil ze uitdragen. „Mijn deur staat straks voor iedereen open. Mocht er een probleem zijn, dan hoop ik dat mensen dat tegen mij zeggen, en niet alleen in de wandelgangen bespreken. Daar ben ik voor, dan kan ik problemen oplossen. Al heb ik totaal niet het gevoel dat het er zo aan toe gaat in Maastricht. Maar ik wil maar aangeven dat ik voor iedereen benaderbaar ben. Elke student kan terecht bij mevrouw de rector.” Mevrouw de rector. Ze heeft het zelf gezegd, maar zwakt die titel vrijwel meteen weer af. „Ik ben liever niet mevrouw de rector. Natuurlijk is dat mijn functie en weet ik mij prima te redden in een formele setting, maar het informele contact is minimaal even belangrijk.”

Het gaat vooral om de studenten zelf

Niet voor niets wil Letschert snel na haar aanstelling kennismaken met de studieclubs en studentenverenigingen in Maastricht. „Visie en positioneren van de UM zijn belangrijk, maar het gaat vooral om de studenten zelf.”

Letschert heeft een, zeker voor haar leeftijd, indrukwekkend palmares. In 2005 promoveerde ze op het gebied van internationaal recht. Ze is lid van de raad van toezicht van Slachtofferhulp Nederland en in 2013 trad ze toe tot de Jonge Akademie, een platform voor jonge topwetenschappers. In 2015 werd ze voorzitter, al legt ze die functie nu neer vanwege haar benoeming in Maastricht. Vorig jaar kreeg Letschert een zogeheten Vidi-beurs van 800.000 euro van de Nederlandse organisatie voor Wetenschappelijk Onderzoek. Met dat geld gaat Letschert het effect van oorlogstribunalen en mensenrechtenhoven onderzoeken. Ondanks haar nieuwe functie blijft ze ‘gewoon’ betrokken bij dat onderzoek. „Dat zal niet zo intensief zijn als gepland, maar ik blijf hoe dan ook aangehaakt. Niet alleen voor mezelf, maar met deze beurs kan ik jonge mensen een baan bieden. Dat is mijn drijfveer. Daarbij vind ik dat je ook als rector betrokken moet kunnen zijn bij onderzoek en onderwijs. Zo hoop ik in Maastricht ook gewoon een plek te krijgen binnen het onderwijsaanbod.”

Ze kijkt uit naar haar overstap. Natuurlijk zal de stap naar het rectoraat even wennen zijn, maar daar deinst Letschert niet voor terug. Sterker: ze voelt dat ze toe is aan deze stap. Of haar gezin, nu woonachtig in Brabant, haar meteen volgt, is nog maar de vraag.Want Letschert mag dan wel vol ambities zitten, haar man en twee jonge kinderen zijn haar minimaal evenveel waard. „Ik moet even zien hoe mijn avondagenda eruit ziet. Misschien is het allemaal te combineren. Met kinderen van 9 en 4 is opvang veel regelwerk. Maar als we naar Maastricht moeten verhuizen, is dat absoluut geen straf. Een prachtige stad, en daarbij een fantastische uitdaging. Na mijn eerste gesprek met de benoemingsadviescommissie wist ik: dit is liefde op het eerste gezicht.”

Meer lezen?

Nieuwe actie: Één jaar toegang tot alle Plus-artikelen voor slechts 1,04 per week. Daarmee lees je dagelijks meer dan 100 nieuwe Plus-artikelen op onze site & app. Of kies voor een van onze andere abonnementen.

Ik word digitaal abonnee