Topoptreden gaat in rook op

Print
Topoptreden gaat in rook op

De brokstukken vliegen Max Verstappen (middenachter) en Fernando Alonso (voorgrond) om de oren op het circuit in Sotsji. Afbeelding: EPA

Door motorpech scoort Max Verstappen geen WK-punten in Sotsji, maar de limburger van Red Bulls opleidingsteam Toro Rosso scoort wel in de strijd binnen de Red Bull-stallen zelf.

Terwijl zijn collega’s nog volop racen, staat Max Verstappen al omgekleed aan de pitmuur. Hij lag op koers voor weer een goede puntenklassering, maar die ging letterlijk in rook op door een motorprobleem. „Ik had alles onder controle”, vertelt hij later. „De banden, het tempo, gaten naar de jongens om me heen”, mijmert de teleurgestelde Limburger. „Het zag er zó goed uit.” 

Aan de pitmuur slaat teambaas Franz Tost zijn arm om Verstappen heen: „Max was fantastisch bezig.” De troostende arm is tegelijkertijd ook een excuus en schouderklopje voor een indrukwekkend weekend. Dat begint met veel berichten over Verstappen en Daniil Kvyat. Aangezien Rusland Kvyats thuisland is en hij in de vorige race een podium heeft gepakt, is dat niet vreemd, maar dat is niet waarover wordt geschreven. Het gaat er vooral over dat Kvyat in 2017 misschien plaats moet maken voor Verstappen, de jongste ster in Red Bulls talentenprogramma. Daarin wordt gevochten om de zitjes bij het grote Red Bull Racing. Dat zou Verstappen promotie moeten aanbieden, of de ook door andere topteams begeerde jongeling zou kunnen vertrekken, maalt de geruchtenmolen. 

Toch is het Verstappen, die een voorkeur voor een toekomst bij Red Bull heeft uitgesproken, voor wie het weekend moeilijk begint. Het loopt vrijdag niet. De auto voelt raar, maar Verstappen en zijn monteurs buigen zich erover en zaterdag gaat het stukken beter. Verstappen kwalificeert zich als negende, pal achter Kvyat. „Ik ben heel tevreden. Met het resultaat en dat we ons zo goed hebben herpakt.” 

Het was tot dat moment een geweldige race

Verstappens race begint echter niet goed. Hij komt traag weg, maar dan gaat het vóór hem mis en slaat hij toe. Terwijl Kvyat Sebastian Vettel twee keer flink raakt en Vettel van de baan vliegt, reageert Verstappen razendsnel door buitenom te gaan. Het is een beslissend moment: hij pakt in één klap een reeks plekken en landt op de zesde plaats. Dat had, had de motor het niet begeven, misschien zelfs een vijfde kunnen zijn. „Het is echt jammer dat ik uitviel. Het was tot dat moment een geweldige race”, verzucht Verstappen. 
Hij is niet de enige die iets te verzuchten heeft. De bazen van Red Bull balen ook. Van Red Bull en Toro Rosso was Verstappen de enige die aanspraak maakte op punten. Na zijn aanvaring met Vettel rijdt Kvyat een verloren race. Teamgenoot Daniel Ricciardo, onomstreden bij Red Bull, scoort evenmin, wegens schade na Kvyats actie. 
Ondanks alle geruchten over zijn toekomst en Kvyats rol daarin, is Verstappens meest directe rivaal Toro Rosso-teamgenoot Carlos Sainz. Die maakt geen goede beurt. Hij eindigt een rommelige race buiten de punten en krijgt straf voor het duwen van een collega. 

Zelfs met een nulresultaat scoort Verstappen dus wél goed in de strijd achter de schermen. Toch dient hij gewaarschuwd te zijn, want Kvyat is een harde: „Het is makkelijk om mij nu te bekritiseren, maar kom maar op, ik kan het hebben”, verklaart hij. Vorig jaar werd Kvyat na een lastig begin ook afgeschreven, maar herpakte hij zich. Helmut Marko, hoofd van Red Bulls talentenprogramma, wil de strijd sowieso nog aankijken: „We gaan pas in de zomerstop beslissingen nemen”, belooft hij Russische media.