Max gaat razendsnel

Print
Max gaat razendsnel

Max Verstappen poseert bij de fabriek van Red Bull Racing in het Engelse Milton Keynes bij een showmodel van zijn nieuwe bolide. Afbeelding: Getty Images/Red Bull Content Pool

Max Verstappen heeft in zijn nog prille Formule 1-loopbaan een stap gezet die in het verleden slechts voorbehouden was aan latere wereldkampioenen: binnen twee jaar verkassen naar een topteam. Met de onmiddellijke overstap naar Red Bull Racing komt het podium al heel snel in zicht.

Bekijk hier een graphic met uitslagen van het F1-seizoen 2016

Exact op het moment, gisterochtend rond half negen Engelse tijd, dat de perschef van Red Bull Racing in het hoofdkwartier van de Formule 1-renstal in Milton Keynes op de knop van zijn pc drukt om het persbericht de wereld in te sturen, staan Max Verstappen en zijn manager Raymond Vermeulen op de stoep van de fabriek. ‘New team driver line up from Spanish Grand Prix’ luidt de kille kop boven het communiqué. De inhoud zet autosport minnend Nederland echter in vuur en vlam: Max Verstappen neemt per direct de plaats in van Daniil Kvyat bij Red Bull Racing, een topteam in de Formule 1. 
De promotie van Max Verstappen van het opleidingsteam Scuderia Toro Rosso naar de hoofdmacht Red Bull Racing komt niet onverwacht, het moment waarop wél. 

 

Achter de schermen, in het diepste geheim, was het pad voor het Formule 1-talent al geplaveid. In 2017 zou hij promotie maken binnen de Red Bull-familie. Helmut Marko, de talentenscout en ‘ontdekker’ van Verstappen, wilde geen enkel risico nemen nadat Mercedes en Ferrari vorig jaar duidelijk te kennen hadden gegeven geïnteresseerd te zijn in de 18-jarige Limburger. De deal werd snel beklonken, maar moest geheim blijven tot rond de Grand Prix van België eind augustus. 
De laatste gebeurtenissen rond Daniil Kvyat, maar vooral het razendsnelle leerproces van Verstappen, brachten Marko echter op andere gedachten. Zijn oogappel, de jongeman in wie hij de opvolger van Sebastian Vettel als meervoudig wereldkampioen ziet, moest wat de Oostenrijker betreft op stel en sprong promotie maken van Toro Rosso naar Red Bull Racing. En zo werd het desastreuze optreden (door twee botsingen in de eerste bocht elimineerde hij zichzelf en teamgenoot Daniel Ricciardo) van Kvyat afgelopen zondag voor eigen publiek in Sotsji de stok om de Rus mee te slaan en hem terug te verwijzen naar Toro Rosso, waar hij de plek van Verstappen zal innemen. 

We waren nog maar net terug uit Rusland of de carrousel begon te draaien

Stuivertje wisselen in recordtempo, dat was het de afgelopen dagen. „We waren nog maar net terug uit Rusland of de carrousel begon te draaien”, memoreert vader Jos Verstappen, de man die zoon Max vanaf zijn peuterleeftijd heeft klaargestoomd voor het grote werk. „Dit is waar we al die jaren naartoe hebben gewerkt, waar we alles voor opzij hebben gezet: Max prepareren, eerst voor de Formule 1 en vervolgens voor een topteam.Maar dat het zo snel zou gaan, nee dat had ik ook niet verwacht.” 

Een snelheid van handelen die doorgaans slechts toegepast wordt bij uitzonderlijke talenten. Niki Lauda, Ayrton Senna, Michael Schumacher, Fernando Alonso en Sebastian Vettel vielen met minder makelij zodanig op dat ze al snel werden overgeplaatst en wereldkampioen werden. Verstappen senior kende geen twijfel toen begin deze week duidelijk werd dat zijn zoon met onmiddellijke ingang kon promoveren naar Red Bull Racing. „Max ontwikkelt zich razendsnel. Ik weet wat hij kan, maar dat weten de mensen bij Red Bull ook. Max is altijd in het diepe gegooid, in zijn karttijd, daarna met de overstap naar de Formule 3, naar de Formule 1 en nu dit weer. Maar altijd pakte hij het op. Zolang Max op zijn gevoel afgaat, komt het goed. En als je zo’n kans krijgt, zeg je geen nee.” 

Op het eerste oog lijkt de vervanging van Kvyat een impulsieve beslissing, maar dat is schijn. Het pad voor Verstappen was immers al - onder aanvoering van Helmut Marko - geëffend, maar wordt nu eerder bewandeld. Bovendien is een meerjarig contract het bewijs dat Red Bull Racing in Verstappen geen eendagsvlieg ziet. „Max heeft bewezen een talent van de extraklasse te zijn”, zegt zijn nieuwe teambaas Christian Horner. „Zijn prestaties bij Toro Rosso waren indrukwekkend. 
We zijn blij dat we hem nu al de kans kunnen geven voor Red Bull Racing te rijden.” 

Bij Red Bull Racing komt Verstappen in een team dat met Mercedes en Ferrari tot de absolute top in de Formule 1 behoort. Daar is het budget, zo’n slordige 450 miljoen euro en daarmee het drievoudige van wat Toro Rosso te besteden heeft, ook naar. Bovendien heeft het team in Adrian Newey wellicht de beste Formule 1-ontwerper in dienst. Met Sebastian Vettel behaalde de renstal in 2010, 2011, 2012 en 2013 de wereldtitel bij zowel de coureurs als constructeurs. Vorig jaar kende het team een terugval, maar anno 2016 sluit de renstal aan bij de top en werd alweer een eerste podiumplek veroverd. 
Met de verwachte upgrade van de Renault- annex Tag Heuer-motor in juni in Canada zien insiders Red Bull Racing in staat om het dominante Mercedes te beconcurreren. 

Dit is zo’n waanzinnige kans in mijn nog prille Formule 1-loopbaan

In die titanenstrijd heeft Red Bull Racing ook een rol voor Verstappen weggelegd. Nadat de deal was beklonken vlogen Verstappen en manager Vermeulen naar de fabriek in Milton Keynes om te zorgen dat de coureur eind volgende week optimaal geprepareerd aan de start verschijnt van de Grand Prix van Spanje in Barcelona. Op het programma staan de komende dagen een racestoeltje schuimen, het bestuderen van de technische gegevens van zijn nieuwe bolide (de RB12), kennismaken met ingenieurs en monteurs en tot slot een uitgebreide sessie in de simulator om alvast virtueel aan de auto te wennen. 
Een druk programma voor Verstappen, die nauwelijks de tijd krijgt te genieten van zijn promotie. „Maar dit is zo’n waanzinnige kans in mijn nog prille Formule 1-loopbaan”, liet de coureur weten. „Het betekent voor mij een nieuwe uitdaging, waarbij ik snel veel kan opsteken. Daarnaast is het geweldig om samen te werken en te leren van een ervaren coureur als Daniel Ricciardo. Ik ga alles op alles zetten om optimaal voorbereid naar Spanje te gaan.” Daar zal Verstappen volgende week vrijdag de eerste meters afleggen in de RB12. „Ik niet kan wachten tot dat bijzondere moment daar is.”