Max en zijn plek in het eliteklasje

Print
Max en zijn plek in het eliteklasje

Afbeelding: ANP

De status van Max Verstappen is op slag veranderd. Door zijn sensationele Grand Prix-overwinning in Spanje hoort de Limburger nu tot het eliteklasje in de Formule 1 en dat is aan alles te merken.

Als een zwerm bijen hangen ze om hem heen. Gillend, kirrend, schreeuwend om een momentje van aandacht. Smekend om een aanraking, een selfie, een handtekening. ‘Max, Max, Max’, klinkt het door de haven van Monaco. De Formule 1 heeft een nieuwe held. Max Verstappen heeft zojuist zijn scooter bij de ingang van het rennerskwartier geparkeerd. Na een ommetje van een paar minuten, vanaf zijn woning in de wijk Fontvieille. Om zijn kamertje in de hospitalityruimte van Red Bull Racing te bereiken moet hij een meter of twintig door de menigte wandelen. Schuifelen, beter gezegd. Een tikje verbaasd is Verstappen wel. „Is het zó speciaal, een Grand Prix winnen?”, vraagt de Limburger zich af. Blijkbaar wel. De statusverandering blijkt meteen bij de persconferentie van de FIA, waar Verstappen in de voorste rij naast Nico Rosberg en Sebastian Vettel wordt gepositioneerd. De Grand Prix-winnaars bijeen. Vettel, die in Spanje na de huldigingsceremonie Verstappen op het hart drukte terug naar het podium te gaan om extra te genieten van het unieke moment, weet wat er omgaat in de Limburger. „Bij Max kwam de eerste keer heel onverwacht, net als bij mij destijds. Daarna wil je het vaker beleven. Aan ons ervoor te zorgen dat het niet te vaak gebeurt.” 

Vettel plaatst de opmerking in een onbewaakt ogenblik, zonder bijbedoeling, maar onbewust maakt hij precies duidelijk hoe de toprijders in de Formule 1 inmiddels tegen Verstappen aankijken: als een serieus te nemen opponent. De piepjonge coureur telt vanaf nu mee, zoveel is duidelijk, al is Verstappen zelf daar nog nauwelijks van doordrongen. „Ik zit nog steeds in een leerfase. 
Maar als je dan ineens op kop ligt, probeer je dat resultaat natuurlijk over de streep te trekken.”

"Dat ik nu ineens een GP-winnaar ben brengt niet meer druk met zich mee. Het zorgt juist voor rust, omdat ik nu weet dat ik het kan"

De impact van de overwinning in Barcelona beleefde Verstappen pas na terugkeer in Nederland. Dat was een paar dagen na zijn triomftocht, omdat er eerst nog getest moest worden in Spanje. „Het was wel een gekkenhuis, maar ook leuk. Ik had niet verwacht dat het zoveel zou losmaken.” De agenda stond vol met media-optredens en sponsorverplichtingen, maar op de valreep kon hij toch nog wat tijd vrijmaken om met vrienden op de Maasplassen bij Roermond te jetskiën. Maandag vertrok hij richting Monaco, naar zijn eigen stekje, om zich rustig voor te bereiden op de Grand Prix. Enige verplichting: een voetbalwedstrijd van celebraties voor het goede doel in het stadion van AS Monaco.

Ook daar kwam Verstappen handen tekort om gelukwensen in ontvangst te nemen. Eentje ontbreekt nog op het lijstje: wereldkampioen Lewis Hamilton. „Maar die heb ik nog niet gezien.” Verwijzend naar het mediagerucht dat de Brit vorige week betrokken zou zijn geweest bij een vechtpartij in een nachtclub in Cannes, zegt Verstappen lachend. „Misschien zit-ie wel in de cel.” Meteen beseft hij dat het een citaat is dat uit zijn verband gerukt kan worden. Een losse flodder die de impact van een atoombom kan krijgen in de Formule 1. Zeker nu Verstappen in het eliteklasje vertoeft. „Dat met die cel bedoel ik niet letterlijk”, is hij sensatiebeluste tabloids voor. 

Uit de talloze felicitaties is Verstappen ééntje in het bijzonder bijgebleven. „Van Jordi Cruijff. Die stuurde me een berichtje dat zijn vader heel trots op me geweest zou zijn…. Ja, dat deed me wel wat.” Johan Cruijff had drie weken voor zijn overlijden tijdens testritten in Barcelona een ontmoeting met Verstappen en raakte diep onder de indruk van diens werkwijze. 
Dat Verstappen als sportpersoonlijkheid inmiddels vergeleken wordt met de voetbalgrootheid van weleer, gaat hem te ver. „De hele wereld wist toch wie Cruijff was. Nou dan….” En dan, typisch Verstappen: „Bekendheid zegt me niets, als ik maar win.” 

"Bekendheid zegt me niets, als ik maar win" 

Max Verstappen, de racewinnaar. Iedereen begrijpt dat zijn Grand Prix-zege in Barcelona geen incident zal zijn. Voorop teamgenoot Daniel Ricciardo, die toegaf een paar nachten slecht geslapen te hebben na Verstappens overwinning. Het zal de Australiër dan ook goed doen dat hij als eerste al in Monaco gebruik mag maken van de upgrade van de Renault-motor. „Dat besluit was al genomen voor de race in Spanje”, zegt Verstappen, die beseft dat de machtsstrijd bij Red Bull Racing al na één race is ontbrand. Al voelt de Limburger dat niet zo. „Dat ik nu ineens een Grand Prixwinnaar ben, brengt niet meer druk met zich mee. Het zorgt juist voor rust, omdat ik nu weet dat ik het kan.”