Eindsprint is oppepper voor Verstappen

Print
Eindsprint is oppepper voor Verstappen

Afbeelding: Foto: AFP/Kirill Kudryavtsev

De achtste plaats was een schrale troost voor Max Verstappen. Met een eindsprint maakte hij in de GP van Europa een beetje goed van wat buiten zijn schuld om was misgelopen.

'Well done Baku'. Het stond met levensgrote letters overal langs het zes kilometer lange stadscircuit aan de Kaspische Zee. De Formule 1-fans zullen de inaugurale Grand Prix in Azerbeidzjan echter niet lang in hun herinnering houden.

Voorbeeldig
Vooraf werden er weddenschappen afgesloten over hoeveel keer de safetycar uit zou moeten rukken om de opruimdiensten puin te laten ruimen, maar de heren coureurs toonden zich plotseling voorbeeldige chauffeurs die het gevaar uit de weg gingen. Het gevolg was een saaie race met een onaantastbare Nico Rosberg als winnaar. Max Verstappen werd het handgerei om voor vuurwerk te zorgen uit handen genomen door een verkeerde bandenkeuze. Daardoor kon hij pas in de slotfase terrein goedmaken, met als resultaat een achtste plaats.

Dagenlang werd erover gediscussieerd: is het stratencircuit van Bakoe niet te gevaarlijk? De combinatie van extreem hoge snelheden en geen of nauwelijks uitloopzones werd flink bekritiseerd door met name de latere winnaar en Jenson Button, de meest ervaren Formule 1-coureur. De beelden waren inderdaad angstaanjagend: bolides die met duizelingwekkende vaart millimeters langs betonnen wanden snelden. Wat als iets mis zou gaan?

Koffers pakken
De races van de GP2, het voorportaal van de Formule 1, deden bovendien het ergste vrezen. De safetycar moest om de haverklap van stal gehaald worden om het veld langs de rommel van gestrande bolides te loodsen. Bernie Ecclestone, de man die de Formule 1 naar Azerbeidzjan haalde om daar flink wat oliedollars op te halen, ergerde zich groen en geel aan alle discussies over veiligheid en raadde rijders die wat te mekkeren hadden aan hun koffers te pakken en naar huis te gaan.

Thuis gebleven was vooral de lokale bevolking. De tribunes, met toch al slechts een capaciteit van 28.000 toeschouwers, bleven akelig leeg. Vrijwel zeker gaat de race in Bakoe de geschiedenis in als de slechtst bezochte uit de Formule 1-historie. De thuisblijvers kregen geen ongelijk. Onbewust zullen de Formule 1-coureurs lering getrokken hebben uit de eigen ervaringen en de beelden van hun potentiële opvolgers, want zelden eerder snelde het 22-koppige veld zo gedisciplineerd door de eerste bocht en zelden eerder werden er zo weinig risicovolle inhaalmanoeuvres uitgevoerd.

Risico's nemen
,,Een voorbeeldig groepje”, vond Red Bull-teamchef Christian Horner. Die heeft nochtans in Max Verstappen een man op de loonlijst staan die ‘ballen’ heeft en wel houdt van een inhaalmanoeuvre met het mes tussen de tanden. Probleem was dat Verstappen gedurende lange tijd de middelen niet had om zijn risicobereidheid te tonen. Toen hij wel in staat was de strijd aan te gaan in het tweede deel van de race slaagde hij erin tien plekken goed te maken van plaats 18 naar 8.

De race van Verstappen werd voor een groot deel al op zaterdag verknald door Valtteri Bottas. Die blokkeerde hem twee keer in de kwalificatie op een manier die Verstappen ‘gevaarlijk, niet nodig en niet verstandig’ vond. Toen de Red Bull- coureur eindelijk wel vrij baan had en op een tijd goed voor de eerste of tweede startrij afstormde, crashte wereldkampioen Lewis Hamilton en werd de kwalificatie stilgelegd.

Foute strategie
Gevolg was dat Verstappen vanaf plek negen moest starten. „Maar met een goede strategie kunnen we nog een heel eind komen”, hoopte hij. Al snel bleek Red Bull niet de juiste strategie te hebben. Het superzachte en zachte rubber werkte van geen kant. Pas toen Verstappen – en ook teamgenoot Ricciardo – op de mediumbanden reden, ging het vlug en konden beiden oprukken vanuit de achterhoede. „De slijtage van de andere banden was enorm”, constateerde teambaas Horner na afloop zuur. „Dat hadden we niet verwacht. Achteraf hadden we met één stop kunnen volstaan.”

Verstappen hield een gemengd ge- voel over aan de race. „Op de mediumbanden vloog ik over de baan. Ik had niet verwacht dat ik nog achtste zou worden. Op het einde liep ik ook nog flink in op Ricciardo. Je moet jezelf toch vergelijken met je teamgenoot en dat zat goed.” Wat heet: Verstappen was na de Mercedes-rijders snelste man op de baan. „Ik vertrek met een goed gevoel; heb er het maximale uitgehaald.