De eerste dag van de Nijmeegse Vierdaagse. Zoals altijd gaat ie door de Betuwe, het plaatsje Elst (de eerste dag heet niet voor niets de Dag van Elst), je moet een lange dijk over en je loopt over de Waalbrug. En onder andere die Waalbrug zorgde bij zo’n tientallen lopers en toeschouwers voor te veel inspanning en hitte. Dit resulteerde in 140 onwel wordende mensen. Het afleggen van deze route zorgt voor veel extra problemen: veel mensen moeten de smalle dijk in één keer over, het is een eerste dag en die moet je maar eens zien te overleven en het was vandaag natuurlijk ook ontzettend heet.

Het begon voor de 40km-wandelaars natuurlijk met vroeg opstaan. De wekker ging rond half vier en om vijf uur stond ik met mijn ‘wandelcluppie’ in afgeritste broek aan de start. Het was niet zo dringen aan de start als vorig jaar, ondanks de 50.000 deelnemers van de Nijmeegse Vierdaagse. Maar ik begon natuurlijk al erg vroeg en dat zorgde er ook voor dat we in flinke pas hebben doorgestapt. De jongeren die een slokkie te veel op hadden, trakteerden ons op een bierdouche. Een goed begin is het halve werk! Zonder ook maar één druppel alcohol op te hebben, was je al ondergegoten onder het bier.

De Dag van Elst was vandaag dus redelijk zwaar voor een aantal lopers. Vooral het laatste stuk van het parcours, de dijk tussen Oosterhout en Lent, wordt door mensen als zwaar ervaren. Maar wat heb ik vandaag toch weer genoten van dit prachtige evenement. Van Lent tot Bemmel en van Oosterhout tot Slijk-Ewijk: je komt langs alle kleine dorpjes in en rondom Nijmegen.

Al snel kwamen we aan bij de eerste rustpost. Al die mensen langs de kant, van oud tot jong, al die muziek en snelle passen zorgden ervoor dat de tijd vloog. Voor mijn gevoel heb ik nog geen duizend stappen gezet, of ik was alweer tien kilometer verder.

Een paar bijzondere verhalen die ik heb opgedaan tijdens de Dag van Elst. Een Duitse mevrouw die ik in mijn gebrekkig Duits aanspreek, vertelt mij over haar eerste dag. Wat ik eruit kon opmaken, is dat ze al voor de twintigste keer liep. Ze genoot vooral van de militairen en de muziek die ze spelen. Haar vriend, ook een militair, heeft ze ontmoet tijdens de Nijmeegse Vierdaagse. Dit wandelevenement is dus veel meer dan alleen wandelen met muziek en sfeer, maar kan er dus ook voor zorgen dat je de liefde op het eerste gezicht tegenkomt. Een ander verhaal is die van een Engelse mevrouw die, al lopend over de dijk, vertelt dat ze al vijf jaar terugkomt naar Nijmegen om te genieten van de prachtige Nederlandse natuur. Nederland is één en al sfeer en al die mensen kom je nergens anders tegen.

En dat viel mij dus vaker op vandaag. Dat het gewoon heel bijzonder is dat zoveel mensen meelopen in vier dagen met tegelijkertijd tienduizenden mensen langs de kant. Dit vindt je nergens anders. En dat hoor ik van de Duitsers, Fransen en zelfs de Amerikanen.

En dan het punt dat je familie langs de kant staat. Mijn vader, moeder, zusje, oma en nichtje moedigden me aan bij Slijk-Ewijk, vlak voor het moment dat je de dijk op moet. En die ontmoeting heb je echt nodig om zo’n dijk op te gaan. Een hollende moeder, een oma met een hoedje op tegen de zon, twee zingende meiden en een aanmoedigende vader: fijn dat ze er zijn om me aan te moedigen. Het gaf me weer nieuwe energie dat mijn familieleden naar Nijmegen waren gekomen om me aan te moedigen. Ook al staan er zoveel mensen langs de kant, niets zo bijzonder als je eigen familie.

Eenmaal aangekomen bij de Wedren, het evenemententerrein bij het centrum van Nijmegen, had ik gelijk contact met mijn familie. En natuurlijk kwamen ze gelijk naar het centrum om een ijsje te eten en de sfeer te proeven in de stad. Belangstellend naar de groepsgenoten, zitten we met een drankje en genieten we van de gezamenlijke maaltijd.

En dan vanavond lekker m’n bed in, want de wekker gaat alweer om drie uur. Het zal morgen zo’n 28 graden worden. En om de warme dag vol te houden, heeft de Nijmeegse Vierdaagse besloten om de starttijd een half uur te vervroegen. De Dag van Wijchen, de tweede dag van de Nijmeegse Vierdaagse, belooft een warme en roze dag te worden: de Roze Woensdag.