28 jaar onschuldig in de cel door leugen van vriend

Print
28 jaar onschuldig in de cel door leugen van vriend

Afbeelding: Washington Post

Johnny Small was amper 16 jaar oud toen hij zijn leven zag veranderen. In 1989 werd hij veroordeeld tot levenslang plus zestien jaar in de gevangenis voor de moord op de 32-jarige Pamela Dreher. Een getuigenis van zijn jeugdvriend David Bollinger bracht een doorbraak in de zaak, maar nu - 28 jaar later - heeft hij zijn verklaring ingetrokken.

De afgelopen 28 jaar heeft Johnny Small doorgebracht in de gevangenis terwijl hij zijn leven aan zich zag voorbijgaan. Wanneer hij aan zijn moeder denkt, begint hij te huilen. Zij overleed in februari nadat ze jarenlang te ziek was geweest om hem te bezoeken. Hij had haar zes jaar niet gezien.

Small - die altijd bleef volhouden dat hij onschuldig is - had alle hoop op een normaal leven opgegeven. Het was zelfs zo erg dat hij zichzelf van het leven wilde beroven.

Maar in 2012 maakten die donkere gedachten plaats voor een sprankeltje hoop. David Bollinger, een jeugdvriend die hoofdgetuige was tegen hem op het proces in 1988, deed een opvallende bekentenis. Bollinger zei dat hij gelogen had op het proces, en dat hij niet geloofde dat Small echt iemand vermoord had.

Schotwond

In 1988 had hij nochtans een ander verhaal gedaan nadat het lichaam van de 32-jarige Pamela Dreher gevonden was in haar dierenwinkel in Wilmington.

De kersverse zaakvoerster was afgemaakt met een schotwonde in haar achterhoofd. Er was 173 dollar gestolen uit de kassa, maar haar handtas en juwelen waren onaangeraakt. Volgens het autopsierapport ging het om een executie. De loop van het pistool was tegen haar hoofd gezet toen ze vermoord werd.

Omdat de zaak lange tijd onopgelost bleef, loofde de politie 5.000 dollar uit voor de persoon die hen de ultieme tip kon bezorgen. Toen kregen ze een telefoontje van Nina Raiford, een klasgenote van Small. Zij zei dat ze voorbij de dierenwinkel wandelde op het moment van de moord en Small de zaak zag verlaten.

Getuigenis

Na die tip kwam de politie bij David Bollinger terecht. In eerste instantie zei hij dat hij niets afwist van de moord. Later veranderde hij zijn verklaring en zei dat hij de toen 15-jarige Small naar de winkel had gebracht om daar de vaste telefoon te gebruiken. Nadat Small was binnengegaan, roofde hij de winkel leeg en vermoordde hij de uitbaatster. Small zou de winkel nadien verlaten hebben met een ander T-shirt aan.

Later die avond veranderde hij de verklaring opnieuw. Toen zei hij dat Small hem onder schot had gehouden, dat hij hem gedwongen had de winkel leeg te roven en Dreher te vermoorden. Bollinger zei ook zelf bedreigd te zijn dat hij de volgende zou zijn als hij Small verklikte. Die getuigenis heeft er uiteindelijk voor gezorgd dat Small in 1989 in de cel belandde. Levenslang.

Gelogen

Nu heeft David Bollinger het hele verhaal echter teruggenomen. Afgelopen maandag zijn een reeks nieuwe hoorzittingen gestart om de vrijspraak van Johnny Small te bekijken. Het was de eerste keer sinds 1988 dat Bollinger en Small elkaar in de ogen keken.

Volgens Bollinger besliste hij na de ontmoeting van Dwayne Allen Dail in 2012 om de waarheid te vertellen. Dail was vrijgekomen na 18 jaar onschuldig in de gevangenis te hebben gezeten. Pas dan besefte Bollinger wat hij gedaan had.

Uit zijn nieuwe verklaring blijkt dat hij op het moment van de moord niet bij Small was. Meer nog, hij was zijn baas naar een autoveiling in South Carolina aan het brengen. De reden waarom hij al die jaren loog? Omdat speurder James Lightner hem daartoe gedwongen zou hebben en gezegd zou hebben dat hij zelf de doodstraf zou krijgen voor moord. Bollinger zei maandag dat hij toen jong en naïef genoeg was om dat te geloven. Ook zijn grootvader - een voormalig agent van de FBI - zou hem gezegd hebben bij zijn verhaal te blijven. “Het spijt me. Ik werd gedwongen iets te doen dat ik niet wilde en ik kan het niet terugnemen”, zei hij maandag volgens AP.

“Ik wil rust”

Nadien kwam Small aan het woord: “Ik zweer op mijn leven dat ik het niet gedaan heb. Ik wil gewoon in alle rust alleen gelaten worden. Ik wil gaan vissen en een simpele job nemen om mezelf te onderhouden. Dat is alles. Dat is alles wat ik nu nog wil. Ik ben de afgelopen 29 jaar omringd geweest door drama en geweld. Dat wil ik niet meer.”

Toch gelooft niet iedereen dat Bollinger nu wel de waarheid spreekt. De hoorzittingen zullen nog de hele week duren.