Max Verstappen oefent starts op zijn verjaardag

© ANP

Max Verstappen viert vandaag zijn negentiende verjaardag. Maar een feestje vieren is er niet bij. Starts oefenen luidt het parool. Na de miskleunen in België, Italië en Singapore verwacht de Red Bull-coureur dat het team de problemen onder de knie heeft.

Ivo op den Camp

De verjaardagstaart staat klaar in de koelkast van het Red Bull-gastenverblijf op het Sepang International Circuit. Tegen de tijd dat deze krant op de vloer ploft heeft Max Verstappen hem aangesneden, wellicht ook een hapje geproefd, maar is hij vooral nieuwsgierig naar de eerste ervaringen met de aangepaste koppeling van zijn bolide. Want die stond succes behoorlijk in de weg de laatste weken. Geen mooier verjaardagscadeau dan een auto die vlot van zijn plek komt, vindt Verstappen. Een goed begin is immers het halve werk, ook in de Formule 1.

Onderdelen vervangen

Hij wrijft het zweet eens van zijn voorhoofd, plaatst zijn petje keurig terug en schuift een stoel aan. Net terug uit de pitgarage is het tijd om de internationale media uit te leggen wat er de laatste drie races allemaal misging. En vooral: hoe te voorkomen dat hij weer bij de start kostbare plaatsen verliest. „Ik denk dat we er wel uit zijn”, glimlacht Verstappen, die met zijn ingenieurs de problematiek onder handen heeft genomen. „Ze hebben een aantal onderdelen vervangen. Bij de training moet blijken of alles goed functioneert.” Zo ja? „Dan maak ik me geen zorgen en verloopt bij de start van de race alles prima.” Zo nee? „Dan moeten we verder zoeken naar een oplossing.”

Het klinkt vreemd. De man die vandaag 19 jaar wordt, maar nog altijd de verreweg jongste rijder van het veld is, heeft zelf nauwelijks grip op zoiets essentieels als met een auto vertrekken. „Eigenlijk is het veel makkelijker dan in een personenauto”, legt Verstappen uit. „Het is een procedure die je volgt en dan ben je weg. Zo simpel is het eigenlijk. Bij een personenauto heb je nog invloed op de koppeling; die kun je meer of minder laten slippen en afhankelijk daarvan accelereer je meer of minder snel.”

Simulator geen hulp

Ook in de simulator, het miljoenen kostende nabootssysteem waar coureurs vele uren in doorbrengen om vertrouwd te raken met circuits, schiet hij niets op. „Daar kun je geen kapotte koppeling in oefenen en je kan er geen g-krachten nabootsen. Ook in de simulator volg je de standaardprocedure en schiet je weg.” Zoals hij dat zondag hoopt te doen. „Dan kan ik in Tokio misschien nog een feestje vieren”, lacht Verstappen, die na de race in Kuala Lumpur meteen richting Japan vliegt voor pr-activiteiten voorafgaand aan de Grand Prix in Suzuka.Waar veel coureurs na de Grand Prix van Singapore in tropische oorden bleven, verkoos Verstappen een terugkeer naar Europa. „Omdat we door de late tijdstippen in Singapore in het Europese ritme zaten, had ik geen jetlag. En hoe ik met de hitte hier moet omgaan, weet ik inmiddels wel.” Verstappen bezocht in Kerpen kartraces van zijn vrienden Jorrit en Stan Pex uit Maasbracht, de broers waarmee hij drie jaar geleden nog triomfen vierde op de Europese kartbanen.

Maleisisch voetvolleybal

Eenmaal in Kuala Lumpur bestond de eerste activiteit uit een potje sepak takraw, een razend populaire sport in Maleisië die het beste te vergelijken is met voetvolleybal op een badmintonveld. Verstappen en teammaat Daniel Ricciardo waren uitgenodigd door de nationale ploeg van Maleisië om deel te nemen aan een toernooitje. „Het meest vreemde was dat het gespeeld wordt met een gevlochten bal met gaten in”, vond Verstappen, die even verlost was van vragen over koppelingen en duels op het scherp van de snede. „Over dat laatste mogen ze altijd praten; negatief of positief. Zolang ze het over je hebben, is het goed.” Daar kan zijn teambaas Christian Horner, die gistermiddag op het circuit arriveerde, zich wel in vinden. „De enige reden waarom Max aandacht krijgt, is vanwege zijn prestaties. Hij zal nog vreemde fouten maken, maar dat is onderdeel van zijn ontwikkeling. Ik hoop dat wij de zaakjes voor hem op orde hebben, zodat hij zondag een vlotte start heeft.”

Meer lezen?

Nieuwe actie: Één jaar toegang tot alle Plus-artikelen voor slechts 1,04 per week. Daarmee lees je dagelijks meer dan 100 nieuwe Plus-artikelen op onze site & app. Of kies voor een van onze andere abonnementen.

Ik word digitaal abonnee