Dubbel gevoel Verstappen

Print
Dubbel gevoel Verstappen

Afbeelding: ANP

Natuurlijk bleef Max Verstappen achter met een dubbel gevoel. Tweede worden achter je teamgenoot is niet lekker, zeker niet als het gevoel overheerst dat een overwinning mogelijk was geweest. Maar voor zijn status binnen Red Bull Racing kunnen de gebeurtenissen in Maleisië geen kwaad.

Een beetje beteuterd. Zo staat Max Verstappen erbij op het podium als hij teammaat Daniel Ricciardo uit zijn dak ziet gaan. De Australiër schenkt, naar gebruik down under bij feestelijke aangelegenheden, zijn schoen vol met champagne en laat zijn mede-podiumgangers delen in de vreugde. Nico Rosberg (derde) en Christian Horner (Red Bull-teambaas) drinken gretig mee, maar voor Verstappen smaakt het goedje een tikje zuur. Het is de houding van een winnaar die niet heeft gewonnen; van eentje die nog boordevol vragen zit.

Toch is Verstappen ook de eerste die de dolgelukkige Ricciardo na de race om de hals vliegt en oprecht feliciteert. De dubbelzege van Red Bull Racing – de eerste sinds drie jaar - telt zwaar en daar heeft Verstappen evenveel aan bijgedragen als de Australiër. Vooral dat feit wil teambaas Christian Horner benadrukken. „Het kwartje is nu richting Daniel gevallen, maar het had net zo goed Max kunnen zijn”, zegt de teambaas. „Waar ik blij om ben is dat ze hard, maar fair hebben gestreden. Ze mochten de strijd aangaan, maar gaven elkaar de ruimte.” Maar ook bijna drie uur na afloop van de race, als hij alle plichtplegingen achter de rug heeft en de duisternis in Kuala Lumpur is ingevallen, blijft bij Verstappen het gevoel knagen dat het anders had kunnen lopen. De scenario’s op een rij.

Wat als Sebastian Vettel in de eerste bocht niet Nico Rosberg torpedeert, waardoor Verstappen zijn goede start verloren ziet gaan?

Dan was Verstappen achter Hamilton en Rosberg vrijwel zeker als derde uit de eerste ronde gekomen, maar had hij vóór Ricciardo gereden. Gezien de motorschade die Hamilton later in de race opliep had Rosberg waarschijnlijk gewonnen, was Verstappen tweede geworden en Ricciardo derde.

Wat als Verstappen niet al in de negende ronde voor zijn eerste pitstop wordt binnengehaald, op een moment dat hij net de strijd met Ricciardo wil aangaan?

De vroege stop, precies op het moment dat na een crash van Grosjean het veld verplicht geneutraliseerd wordt (Virtuel Safety Car), brengt Verstappen in een ideale positie. Hij heeft daarna vanuit vierde positie vrij baan. Als later in de wedstrijd zijn voorgangers Räikkönen, Hamilton en Ricciardo voor nieuw rubber naar de pits moeten, neemt Verstappen de leiding. Van dat drietal kan Hamilton hem nog aftroeven, maar die valt later in de race uit. „Op dat moment bevindt Max zich in een riante positie”, weet Horner na afloop. Nadat de Limburger zijn tweede pitstop heeft gemaakt, rijdt hij in derde positie achter Hamilton en Ricciardo, maar nadert hij de Australiër zienderogen.

Wat als Verstappen er in de 39ste ronde tijdens een keihard onderling duel in slaagt Ricciardo te passeren?

Dan wint Verstappen de race, want precies één rondje later ploft de Mercedes-motor van Hamilton en hebben Ricciardo en Verstappen vrij baan naar een dubbelzege. Tot een onderling duel komt het dan niet meer, omdat de wedstrijd weer geneutraliseerd wordt en Red Bull Racing besluit beide rijders gelijktijdig naar de pits te roepen voor verse banden. Verstappen verliest kostbare tijd en sluit achter Ricciardo aan.

Wat als de motor van Hamilton twee ronden later ploft?

Dan wint Verstappen vrijwel zeker de race. „Ik had hem een ronde later gepakt”, zegt de Limburger zeer overtuigd. „Ik was sneller en had genoeg tijd om hem te pakken…. als Hamiltons motor niet net op dat moment stuk was gegaan.” Red Bull Racing besluit de tactiek te wijzigen en Ricciardo behoudt de leiding. Verstappen dringt nog even aan, maar omdat zijn zachte banden al in de training zijn gebruikt is het beste er na een paar rondjes vanaf. Hij moet zijn strijd staken en genoegen nemen met de tweede plaats achter Ricciardo.

Wat als Hamilton geen pech krijgt en niet uitvalt?

Dan wordt Verstappen tweede en Ricciardo derde, omdat de dubbele pitstop tijdens de neutralisatie niet zou hebben plaatsgevonden. De Limburger was dan Ricciardo voorbij gegaan en had de race uitgereden op de harde banden, terwijl zijn teammaat vrijwel zeker wel nog een stop had moeten maken.

Wat als Red Bull Racing niet beide rijders tegelijk voor een pitstop laat komen?

Het ligt voor de hand te denken dat Verstappen dan zou winnen, omdat hij van plan was met de harde banden de race uit te rijden. Maar waarschijnlijk is dat niet. Red Bull wijzigt, zo geeft Horner eerlijk toe, van strategie om de eerste en tweede plek zeker te stellen. „Met zachte banden wisten we zeker dat de achtervolgers niet meer dichterbij zouden komen.” Voor Verstappen is de gewijzigde aanpak funest. „De neutralisatie door de motorpech van Hamilton kwam voor hem net te vroeg”, beaamt de teambaas, maar op oude, harde banden was de kans groot dat Ricciardo Verstappen met vers, zacht rubber achterhaald zou hebben. „Hij had me waarschijnlijk eenvoudig ingehaald.” Wat resteert is een dubbel gevoel, maar Verstappen weet dat hij veel krediet heeft opgebouwd door de manier waarop hij het onderlinge duel met Ricciardo is aangegaan. „Max toont in zijn tweede seizoen al meer intelligentie en race-inzicht dan andere rijders na tien jaar”, complimenteert Red Bull-talentenscout Helmut Marko.

Wellicht zit in de woorden van Marko de grootste winst van Verstappen verscholen. De teamspirit heeft een extra impuls gekregen door de gebeurtenissen in Kuala Lumpur en het team weet dat het met Verstappen en Ricciardo een duo in huis heeft dat in 2017 volop zal meestrijden om de wereldtitel.