Verstappen weigert te buigen

Print
Verstappen weigert te buigen

De Red Bull van Max Verstappen laat de Mercedes van Lewis Hamilton niet passeren. Afbeelding: Getty Images

Het is een vorm van beleefdheid in Japan: buigen voor een ander. Max Verstappen weigert in Suzuka aan dat gebruik mee te doen. Zelfs voor wereldkampioen Lewis Hamilton gooit hij de deur dicht. Het levert de Limburger, na wat geharrewar over een protest, de tweede plaats op. En daar is zelfs Hamilton het mee eens.

Een plaatje vol symboliek: Max Verstappen die tussen race-winnaar Nico Rosberg en Lewis Hamilton het podium in Suzuka betreedt. De 19-jarige Red Bull-coryfee - triomfantelijk met gebalde vuist zwaaiend in de richting van zijn pitcrew - op prijzenjacht in het kielzog van de waarschijnlijk nieuwe wereldkampioen, maar vóór de aftredend titelhouder. Het is de beloning voor een foutloos optreden en de bevestiging van wat de Red Bull-leiding al bij Verstappens eerste optreden in Japan twee jaar geleden verkondigde: met de Limburger heeft het team de Formule 1-kampioen van de (nabije) toekomst onder contract. 

Iedereen voelt het moment komen. Langzaam kruipt de menigte naar het puntje van de stoel; de fans op de tribunes, maar ook monteurs in de garage en ingenieurs op de pitmuur van Red Bull en Mercedes. De spanning staat op de gezichten. Lewis Hamilton heeft de jacht geopend op Max Verstappen. De Brit wil zijn verprutste start zoveel mogelijk corrigeren. De tweede plek, achter zijn stalgenoot, lonkt. Nog negen rondjes Suzuka, het circuit dat over voldoende inhaalmogelijkheden beschikt. 

De kloof tussen Verstappen en de snellere wereldkampioen is geslonken tot één tel. Nu nog die passeeractie. 
Ook Hamilton kent de reputatie van zijn opponent. Hij heeft hem zelfs ervoor gecomplimenteerd op een moment dat een deel van de Formule 1-coureurs in het geweer kwam tegen Verstappen. De Limburger heeft het dit jaar meerdere keren aan de stok gehad met tegenstrevers als het om het verdedigen van zijn positie ging. In Hongarije was Kimi Räikkönen des duivels en een paar weken later beklaagde de Fin zich, evenals zijn Ferrari-teamgenoot Sebastian Vettel, opnieuw over de handelwijze van Verstappen in de remzone voor een bocht. 

Hamilton zag er geen kwaad in en weet dat hij kien te werk zal moeten gaan. Rondenlang bereidt de Brit zijn actie voor; in de voorlaatste omloop is het zover. Vóór de chicane wil hij er aan de binnenkant voorbij, maar Verstappen gooit de deur bekwaam dicht. Hamilton moet de vluchtstrook op en genoegen nemen met de derde plaats. „Ik zag hem naar binnen sturen, maar ik was ver genoeg voor hem om de deur te sluiten”, zegt Verstappen na afloop. „Max veranderde van lijn in de remzone”, schreeuwt Hamilton op dat moment over de boordradio naar zijn team. De Mercedes-coureur hoopt stiekem dat de wedstrijdleiding Verstappen bestraft, maar komt later op zijn emotionele uitspraak terug. „Het is okay. Geen thema; we gaan verder”, zegt Hamilton kort na de finish, zonder een spier te vertrekken. De stewards bekijken de beelden nog eens, maar besluiten geen actie te ondernemen tegen Verstappen, die aangeeft ook voor Hamilton niet vrijwillig plaats te maken.

„Wat denk je? Ik ga de deur toch niet openzetten en zeggen: alsjeblieft, ga maar door.” De manoeuvre van Verstappen zorgt alom voor bewondering. De Formule 1-fans kiezen hem – al voor de zesde keer dit seizoen – tot Driver of the Day. Een eretitel die wellicht meer zegt dan alle loftuitingen van zijn eigen teamleiding. Motorsportadviseur Helmut Marko looft Verstappen omdat ‘hij er in slaagt de wereldkampioen die in een snellere wagen rijdt zo lang achter zich te houden.’ Teambaas Christian Horner blikt terug op een ‘onwaarschijnlijk volwassen race van Verstappen.’ “Max had de totale controle; over zijn auto, de banden, zijn tegenstanders, alles. Geen één fout heeft hij gemaakt.” 

Twee uur na de finishvlag staat de handelwijze van Verstappen plotseling toch ter discussie. Mercedes heeft een protest ingediend. Het team vindt dat Verstappen gevaar heeft gesticht en op grond daarvan bestraft moet worden. Omdat beide rijders onderweg zijn naar de luchthaven van Tokio en niet gehoord kunnen worden blijft de uitslag onder voorbehoud. „Ik ben verbaasd over dat protest. In mijn beleving was het een zuivere actie en is dit een storm in een glas water”, laat Verstappen vanuit de ultrasnelle trein weten. Weer ruim een uur later besluit Mercedes het protest in te trekken. 

Verstappen behoudt zijn tweede plaats, tot opluchting ook van Lewis Hamilton. Die laat in een tweet weten: ‘Het was geen protest van mijzelf. Ik hoorde het, maar heb aangegeven dat dit niet onze manier van handelen moet zijn. We gaan door. Klaar.’ En daar is Verstappen het volkomen mee eens.