Max, de reïncarnatie van Senna

Print
 Max, de reïncarnatie van Senna

Afbeelding: De Limburger

Hij werd er al vaker mee vergeleken. Maar uitgerekend in de geboortestad van zijn grote idool bewees Max Verstappen dat hij in de voetsporen kan, wellicht zal, treden van het grootste Formule 1-idool uit de historie: Ayrton Senna.

De beloning in de vorm van een overwinning bleef achterwege, maar wat deed het er eigenlijk toe. Max Verstappen heeft zondag racehistorie geschreven. Onder abominabele omstandigheden, in de regen op een spekgladde baan, gaf de Limburger een master class stuurmanskunst. 

‘Overtaking is an art’, het is een slogan die al vaker is gebezigd rond Verstappen. Het kunstwerk dat de 19-jarige afleverde in São Paulo was van een ongekende schoonheid: een Mona Lisa van de 21ste eeuw. 

Ademloos
Veelbetekenend, zo niet alleszeggend, was het tafereel na afloop van de race in het rustkamertje waar het podiumtrio zich opfrist voor de huldigingsceremonie. Met open mond, ademloos, met het ongeloof in de ogen, hoorden Lewis Hamilton en Nico Rosberg het relaas van Max Verstappen aan. Hoe hij meteen na de start – na het vrijgeven van de race door de safetycar – Kimi Räikkönen inhaalde in de Senna S, de naar zijn grote voorbeeld genoemde slingerbocht na het rechte stuk.

Of hoe hij Rosberg buitenom beet nam op een nog nooit eerder vertoonde wijze; hoe hij zijn auto heel hield na een spin bij het opkomen van de start-finishlijn, maar vooral ook over de inhaalrace vanaf plek 16 naar het podium. De Mercedes- coureurs hoorden het aan en wisten: hier staat de man waaraan de gevestigde orde zich de komende jaren zal moeten spiegelen: Max Verstappen, bij zijn entree in de Formule 1 al een held, sinds gisteren een fenomeen. 

Buitenaards
De vergelijkingen met Ayrton Senna konden natuurlijk niet achterwege blijven. De Braziliaan had dagen dat zijn racen werd vergeleken met iets buitenaards. ‘De rechtervoet van God’ heet zeer treffend de titel van een boek van de hand van de Belg Jan Segers dat als een aubade aan Senna leest.

Max Verstappen heeft nu, ofschoon nog jong, al veel trekjes die aan de in 1994 verongelukte drievoudig wereldkampioen doen denken: niet alleen de stuurmanskunst, maar ook het charisma, het zelfvertrouwen, als het moet de brutaliteit, het egoïsme en niet te vergeten de voor topsport essentiële meedogenloosheid. Ooit, in 1993 in Donington, reed Senna in de plenzende regen een heroïsche inhaalrace die anno 2016 nog altijd dienst doet als schoolvoorbeeld van inhalen. 

Tweede versie
Sinds zondag is er een tweede versie: die van Max Verstappen in de laatste 25 minuten op het circuit van Interlagos in São Paulo. Helmut Marko, de spijkerharde motorsportadviseur van Red Bull, heeft een glazen oog. Maar zelfs in dat leken tranen te staan nadat Verstappen in nog geen half uur tijd elf tegenstrevers was voorbijgesneld en als derde de finishlijn passeerde. 

„Max heeft hier vandaag absoluut autosporthistorie geschreven. Wat een held”, stamelde de doorgaans zo stoïcijnse Oostenrijker. „Dit gaat de boeken in als een van de meest memorabele dagen in de Formule 1.” Christian Horner, de teambaas, knuffelde Verstappen alsof het zijn bloedeigen zoon betrof. „Dit is legendarisch.” 

En Verstappen zelf? Die had – en dat is een zeldzaamheid – moeite om uit zijn woorden te komen. Maar de spontaniteit en brede grijns waarmee hij de felicitaties in ontvangst nam, spraken boekdelen. Waar hij succes vaak snel wil relativeren, wist ook de 19-jarige dat dit de definitieve bevestiging was van zijn enorme talent. 

Vreugdedansje
Honderd meter verderop, in het FIA-hoofdkwartier, zal Bernie Ecclestone wellicht een vreugdedansje gemaakt hebben. Hij, de 86-jarige Formule 1-goeroe, verdedigde Verstappen altijd door dik en dun, ook en vooral als er kritiek neerdwarrelde over de onverschrokken rijstijl van de Limburger. Ecclestone weet dat Verstappen een godsgeschenk voor de Formule 1 is, een coureur die de komende jaren de mensenmenigte weer naar het tv-scherm jaagt. 

En Jos Verstappen, de trotse vader? Die moest afschakelen en zocht even de rust op bij een vriend in de pitbox van Sauber. Verstappen senior is niet meer altijd bij alle races present, probeert zijn zoon los te laten in de harde wereld van de topsport, maar toch lijkt zijn aanwezigheid nog gewenst. Het kan bijna geen toeval zijn dat zijn zoon vooral topprestaties levert als vader Jos erbij is.

Even dat vertrouwde gezicht, even dat kleine tipje van de man die de Formule 1-wereld door en door kent. „Ik heb er geen woorden voor. wat Max vandaag heeft laten zien is ongelooflijk. Mensen vergelijken hem wel eens met Senna, maar zelfs ik begin bijna te geloven dat die vergelijking treft. En dat hier in Brazilië, in de stad van Ayrton Senna.” Meer woorden zijn niet nodig.