Nieuwe koers moet wielerwereld opschudden

© Archieffoto ANP

Zuid-Limburg wordt het decor van een internationale driedaagse wielerwedstrijd. De opzet: een sprintcriterium, een klimkoers en een ploegenachtervolging. Bovenal: eindelijk gaan de ploegen eens zelf geld verdienen aan tv-rechten.

Stefan Gilissen en Robin van der Kloor

Zuid-Limburg wordt proeftuin van een compleet nieuwe wedstrijdsoort in de wielersport: de International Team Challenge (ITC). Verdeeld over drie dagen zullen de beste profs ter wereld begin juni 2017 meedoen aan een sprintetappe, een klimkoers en een ploegenachtervolging, zo luidt althans de belofte van de organisatie.

Die is in handen van het Zwitserse bedrijf Infront, samen met Velon, een verbond van elf grote WorldTour-teams. Extra Leisure, het bedrijf van Emiel en Rob Frambach, tekent voor de lokale organisatie.De ITC bestaat uit drie evenementen die verspreid over het jaar worden gehouden. De eerste manche op 2, 3 en 4 juni is in Limburg. De andere twee locaties zijn Zwitserland (eind augustus) en Zuid-Afrika (half oktober). En niet onbelangrijk: de internationale wielerunie UCI steunt de ITC en schaalt de wedstrijdreeks in als HC, ofwel buitencategorie. Dat is gelijk aan de status van Omloop Het Nieuwsblad, Parijs-Tours en de Driedaagse De Panne.

De hoofdlocatie wordt de Sportzone in Sittard-Geleen, waar de sprintkoers en de ploegenachtervolging zullen worden verreden, op een ronde van zo’n 10 tot 15 kilometer. De klimrace op de tweede dag is op de Cauberg in Valkenburg. Op een circuit van zo’n 10 kilometer zullen de renners tien keer de helling beklimmen.

Achtervolging„De ITC is een teamwedstrijd waarbij renners bij elke doorkomst punten kunnen halen”, legt organisator Mark Buttermann van Infront uit. Na elke sprint wordt de wedstrijd geneutraliseerd. „We hebben min of meer enkele baandisciplines vertaald naar de weg. De koersen duren elk zo’n twee uur.”

De finale bestaat uit een ploegenachtervolging. De ploeg met de meeste punten na twee dagen mag als eerste starten. Een x aantal seconden later start de nummer twee, enzovoort. „Het wordt geen tijdrit, maar een achtervolging. Een echte wedstrijd dus.” Of ploegen mogen stayeren, om zo bij andere teams uit de wind te kunnen zitten, is nog niet duidelijk. Ook wilde de organisatie aanvankelijk een afvalrace bergop houden, maar dat zien de UCI en de ploegen vooralsnog niet zitten.

DoelstellingEen belangrijke achterliggende gedachte achter de ITC is dat de profploegen meer inkomsten willen genereren uit de wielersport. Nu zijn teams vooral afhankelijk van sponsorinkomsten, waar voetbalclubs bijvoorbeeld geld verdienen met tv-rechten en kaartverkoop.

„Dat ploegen meer inkomsten kunnen genereren is van begin af aan de doelstelling geweest”, zegt Rob Frambach van Extra Leisure. Het Limburgse bedrijf is mede-grondlegger van de nieuwe koers. ,,Na het jarenlang organiseren van koersen als de Amstel Gold Race was ons bedrijf zeer actief op andere fronten (Ironman). Dat bood de kans het wielrennen met een nieuwe blik van buitenaf te bekijken. Deze koers is mede het gevolg daarvan.”

Mooi dat de vernieuwing van de wielersport in Limburg zijn plek krijgt

De verdeling van inkomsten is onderwerp van een grote machtsstrijd in de wielersport. Ploegen willen een graantje meepikken van de tv-gelden, maar de ASO, organisator van de Tour de France, slokt vrijwel alles op, al jaren tot onvrede van de wielerploegen. Een aantal, waaronder Giant-Alpecin en LottoNL-Jumbo richtten het verbond Velon op. En dat is precies de club die samen met Infront deze wedstrijdenreeks op touw zet. Buttermann: „We willen met de ITC het economisch model van de wielersport veranderen. Dit is een game changer. Velon mag zelf geen wedstrijden organiseren, maar de teams kunnen via ons toch geld verdienen. Hoeveel procent zij van ons krijgen kan ik niet vertellen, dat is vertrouwelijk.”

BedreigingOf de ASO, de grote machthebber in het wielrennen, blij is met de nieuwe koers, is dan ook zeer de vraag. De Fransen zien Velon als een bedreiging voor hun machtspositie. Bovendien valt de datum van de eerste manche samen met zijn meerdaagse wedstrijd Critérium Dauphine, een belangrijke voorbereidingskoers op de Tour. Dat maakt het zeer twijfelachtig of de toppers die willen schitteren in de Tour naar Limburg zullen afreizen. Buttermann: „De kalender is inderdaad al vrij vol, maar vaak met lange wedstrijden die saai om naar te kijken zijn. Dit is iets compleet nieuws.”

We willen de koers dichter bij de fan krijgen en de fan dichter bij de koers

„Wij zijn er niet op uit om de confrontatie met de ASO aan te gaan. Er zijn genoeg grote wedstrijden die naast elkaar bestaan, zoals de Tirreno en Parijs-Nice”, zegt Richard Plugge, directeur van Velon-lid LottoNL-Jumbo. „Het gaat ons ook niet puur om het binnenslepen van meer tv-gelden. We willen de koers dichter bij de fan krijgen en de fan dichter bij de koers.”

Gedeputeerde Ger Koopmans noemt het een spannend moment voor Limburg. „Dit is van wereldniveau, we gaan voor drie jaar aan de slag. Mooi dat vernieuwing in de wielersport in Limburg zijn plek krijgt.”In januari worden er meer details bekendgemaakt. Het is de bedoeling dat de ITC uitgroeit tot een reeks van jaarlijks acht tot tien wedstrijden.

Meer lezen?

Nieuwe actie: Één jaar toegang tot alle Plus-artikelen voor slechts 1,04 per week. Daarmee lees je dagelijks meer dan 100 nieuwe Plus-artikelen op onze site & app. Of kies voor een van onze andere abonnementen.

Ik word digitaal abonnee