“We beheersen het proces van fermentatie”

Isobionics bestaat tien jaar

Print
Isobionics bestaat tien jaar

Afbeelding: Brightlands

Tien jaar geleden startte Toine Janssen in een hoekje in het voormalige DSM-lab de eerste proeven met het ontwikkelen van geur- en smaakstoffen op basis van fermentatie. Nu is ‘zijn’ Isobionics wereldmarktleider, maar de echte groei moet nog komen. Nog dit jaar gaat op de Brightlands campus in Sittard-Geleen de schop de grond in voor het nieuwe bedrijfsgebouw van Isobionics. “We gaan honderden verschillende geur- en smaakstoffen ontwikkelen en produceren.”

DSM wilde destijds niet investeren in fermenteerinstallaties voor geur- en smaakstoffen, hoewel het bedrijf zelf de techniek bedacht en gepatenteerd had. Toine Janssen durfde het in 2007 wel aan. “Maar ik begrijp heel goed de terughoudendheid van DSM,” zegt hij precies tien jaar nadat hij de rechten overnam. “Fermentatieprocessen zijn zeer ingewikkeld. Je hebt te maken met veel variabelen en zeker met deze techniek was het echt pionieren. Niemand had dit eerder in de praktijk geprobeerd. Ik vergelijk het wel eens met naar de maan vliegen. Het kán, maar je moet veel uitvinden en eindeloos testen.”

Groundbreaking
Terwijl het principe toch eenvoudig lijkt. “Eigenlijk wel ja. Het is zoiets als bierbrouwen. Meng suiker, water, een micro-organisme en enkele plantencellen in een reactor en uiteindelijk komt er een stofje uit. Maar er zijn duizenden verschillende bieren terwijl wij nu net telkens naar die éne echte smaak zoeken. Wij zijn gestart met Valencene, een stof die de smaak van sinaasappels tot in de perfectie benadert. We hebben daar lang aan gesleuteld, ook om een constante kwaliteit te krijgen. Uiteindelijk is dat na een jaar of twee gelukt. In deze tak van sport groundbreaking.”

Maar daarmee is pas een eerste horde genomen. De markt overtuigen, aan tafel komen bij producenten; dat is een ander verhaal. Aanvankelijk is er scepsis. Is het überhaupt mogelijk om smaakstoffen op deze manier te fermenteren ? En wat zijn de voordelen? Gelukkig spreken de cijfers voor zich. “Met één liter Valencene maak je 500.000 blikjes Fanta. Frisdrank waarvoor normaal gesproken concentraat van honderden kilo’s echte sinaasappels nodig zijn. Citrusfruit dat geteeld, geoogst, vervoerd en verwerkt wordt. Een energievretend en water verslindend proces, arbeidsintensief, dat ook nog eens onstabiel is. Ons Valencene heeft altijd dezelfde smaak en is altijd leverbaar, tijdens elk seizoen. Ongevoelig voor mislukte oogsten zoals nu in California en Brazilië waar een ziekte in de boomgaarden de sinaasappel groen houdt en dus zuur. Die wil niemand.”

Constante kwaliteit
“Ons Valencene is altijd leverbaar in constante kwaliteit. En zeer duurzaam. Het enige dat wij gebruiken is een beetje suiker en wat water. Op wereldschaal kun je enorme winst boeken als je geen sinaasappels meer teelt voor gebruik in frisdranken en de vele andere toepassingen. Je spaart water en energie, speelt grond vrij en de geteelde sinaasappels worden gegeten in plaats van gepulpt; beter en voedzamer. En ook niet onbelangrijk: er komen weinig mensenhanden aan te pas.”

In de eerste jaren van het bestaan van Isobionics reisde Toine Janssen de wereld rond om Valencene te promoten. Vanuit Sittard-Geleen gaan marketeers en salesmensen aan de slag en in de labs wordt verder gesleuteld aan nieuwe producten. Nootkatone, de smaak van grapefruit, kwam op de markt, gevolgd door Beta Elemene (lime). De komende jaren zal de productenrange uitgebreid worden met de geurstoffen Sandelhout en Patchoeli.

Duurzaam
“Sandelhout is een zeer populaire parfumgeur,” geeft Toine Janssen nog een voorbeeld over de duurzame rol die Isobionics speelt op het wereldtoneel. “Een sandelboom wordt na 45 jaar gekapt en alleen de dunne kern wordt gebruikt om in parfums te verwerken. India heeft de kap nu verboden, want er blijft geen boom meer over. Wij maken de geur door te fermenteren met slechts enkele cellen uit een sandeltakje.”

Na de eerste tropenjaren noteerde Isobionics steeds meer afnemers. Grote en kleine frisdrank- en foodproducenten en farmaceuten wereldwijd. De eerste grote productiefaciliteit met een capaciteit van meer dan 65 kuub staat in Bulgarije. Nu zijn er wereldwijd zes locaties waar de reactoren hun werk doen. Afgelopen boekjaar is voor het eerst een positieve cashflow geschreven, iets waar Toine Janssen bijzonder trots op is. “In de biotech is het bepaald niet gemakkelijk om geld te verdienen. Er gaan kapitalen zitten in R&D. Het was mijn doelstelling om binnen tien jaar quitte te spelen en dat is gelukt. Nu maken we de slag naar winst en verdere groei. Voor de investeerders ook prettig.”

Campus
Het hart van de onderneming met de R&D-afdeling blijft op de huidige Brightlands Chemelot Campus in Sittard-Geleen. “We hebben hier vanaf dag één alle medewerking en ondersteuning gekregen. We zijn doorgegroeid naar ons huidige kantoor en in 2015 hebben we op de campus ons nieuwe laboratorium gebouwd. Deze campus is voor ons de ideale omgeving. Met alle faciliteiten, vergunningen en beschikbare kennis. Een magneet ook voor talent. Bij ons werken toppers op het gebied van biotech. We werven wereldwijd, in Amerika, Europa, India, Chili. Die mensen komen voor de uitdaging. Waar anders worden raketten naar de maan gelanceerd? En ja, omgeving, cultuur, scholen, enzovoort zijn ook factoren. Deze plek wordt steeds aantrekkelijker.”

Duizend
Komend jaar neemt Isobionics met een staf van vijftien mensen zijn intrek in nieuwbouw op de campus. “Waar we in ruimte opnieuw verdubbelen. Dat is nodig ook, want we staan eigenlijk nog maar aan het begin. We hebben de techniek nu onder de knie en zien wereldwijd geen serieuze concurrenten in de smaakstoffenmarkt. We kunnen snel opschalen en ik verwacht dat we ook meer productievestigingen openen. Ik schat dat we op termijn wel duizend verschillende geur- en smaakstoffen gaan ontwikkelen en produceren. Op kortere termijn, zeg tien jaar, zullen dat er toch zeker honderd zijn. Daarvoor hebben we meer R&D’ers nodig, echte specialisten want elk fermentatieproces is anders. Ook zullen we nog meer inzetten op marketing en sales. Er liggen nog zo veel marktsegmenten braak. Volop kansen dus.”

Lees meer op de website van Brightlands