Het geheim van CHILL

Print
Het geheim van CHILL

Afbeelding: Brightlands

De sleutel van het succes van de Chemelot Innovation and Learning Labs (CHILL) is volgens directeur Peter Engelen heel eenvoudig “werken aan de praktijk.” Oftewel: hoe het lelijkste meisje van de campus het mooiste meisje werd.

Opleidings- en expertisecentrum CHILL heeft zeven jaar na de oprichting zijn positie op de Brightlands Chemelot Campus in Sittard-Geleen wel veroverd. Grote ondernemingen op de site leggen met regelmaat test- en onderzoeksopdrachten neer bij de Chemelot Innovation and Learning Labs (CHILL). Ook het regionale midden- en kleinbedrijf vindt makkelijk zijn weg naar de breed samengestelde studenten- en docententeams. “Werken aan de praktijk, dat is het geheim van het succes van CHILL”, aldus directeur Peter Engelen.

Het was bepaald geen jaloersmakende job die Peter Engelen in 2013 op zich nam: een onderwijs- en onderzoeksinstituut opbouwen, gericht op chemie en (bio)materialen. Een compleet nieuwe constructie, waarin mbo, hbo en universiteit met elkaar moesten samenwerken. Met verschillende financieringsbronnen van overheden en bedrijfsleven en de uitdrukkelijke opdracht om omzet te genereren bij externe opdrachtgevers. En dat vanuit een onooglijk hoekje op de campus, in gedateerde en overbodig geworden voormalige labs.

Praktijk
En kijk nu eens. CHILL heeft zijn positie veroverd in het gloednieuwe en hypermoderne Centercourt. Daar beschikt het, behalve over leslokalen, ook over zes state-of-the-art-laboratoria met de nieuwste apparatuur. Een plek waar jaarlijks zo’n 500 studenten en docenten werken aan concrete opdrachten en projecten. Samen met opdrachtgevende ondernemers en bedrijven, alles aanhakend aan de praktijk.

Directeur Peter Engelen is trots. “’Je hebt van het lelijkste meisje op de campus het mooiste gemaakt’, zei onlangs iemand tegen me. Dat klopt wel een beetje. Het was niet gemakkelijk in het begin. Veel discussie over de financiering. Over investeringen, over een nieuwe huisvesting. Wie betaalt wat? Wie is waar eigenaar van? Veel partijen met elkaar laten samenwerken, ook een uitdaging. We zijn zowel Centre of Expertise als Centrum voor Innovatief Vakmanschap. Dat betekent dat we zowel met mbo als hbo én universiteit samenwerken. Deze combinatie zie je in Nederland nog maar heel weinig. Uniek toen wij begonnen, nu probeert men het her en der in het land te kopiëren.”

Ontwikkeling
Snel scrolt Peter Engelen door de PowerPointpresentatie die hij paraat heeft voor geïnteresseerde partijen. En die zijn er praktisch elke week. Ze krijgen te zien dat CHILL in zeven jaar tijd een geweldige ontwikkeling heeft doorgemaakt. Vooral het aanhaken van grote bedrijven op de site als foster of partner valt op. Suez, AFTC, Sappi, OCI, Fibrant, Sitech, Arlanxeo, Borealis, DSM en Sabic staan op het lijstje. “Zij dragen sterk bij aan de solide basis van CHILL. In financiële zin, maar vooral ook omdat ze een aantal concrete opdrachten neerleggen die opgepakt worden door onze teams. We beschikken over alle labs, van synthese, verwerking tot karakterisering en uiteraard de analyse die bij de diverse stappen hoort. Uiteraard wordt ook veel gebruik gemaakt van het 3D-printcenter. We kunnen hier in principe qua onderzoek alles wat de labs van de grote ondernemingen en de onderzoekscentra hier op Chemelot ook kunnen. Omdat ze vaak zelf niet de tijd of capaciteit hebben om nieuwe dingen uit te testen, leggen ze ideeën bij ons neer. Vanzelfsprekend leggen wij de link naar andere campuspartijen zoals de kennisinstituten als zo’n idee heel interessant blijkt te zijn. Zo functioneert het ecosysteem op deze campus.”

Niveaus
Steeds meer MKB’ers vinden de weg naar CHILL. “Gemiddeld 25 bedrijven per jaar kloppen bij ons aan. Dat varieert van start-ups met een idee tot en met gevestigde ondernemers. Zij beschikken niet over de apparatuur en de kenniswerkers. Wij wel en wij leveren die tegen een zeer schappelijk tarief. Juist door de kennis van alle niveaus te combineren en te verbinden, zijn we zo interessant voor het bedrijfsleven. Voorbeelden? Die zijn er te over. Hier zijn al nieuwe grondstoffen voor medicijnen ontwikkeld, verpakkingsmateriaal op basis van plantenafval, een alternatief voor niet-afbreekbare lijm, een drager voor medicijnen, antibacteriële coatings. Heel mooi is het nieuwe materiaal voor borstimplantaten. Met minder bijwerkingen en 3D te printen zodat de prothese beter past.”

Marketing
De inkomstenstroom van derden wordt steeds belangrijker voor CHILL, dat zelf overigens met ongeveer 20 medewerkers klein blijft. Additioneel zijn docenten gedetacheerd, en wordt externe expertise ingehuurd op contractbasis. Afgelopen jaar werd zo’n zes ton omzet geboekt met opdrachten van het midden- en kleinbedrijf. “Dat kan nog groeien”, meent Peter Engelen. “Eigenlijk krijgen we pas de laatste twee jaar wat meer bekendheid. Er wordt meer aan marketing en business-developing gedaan. De samenwerking met de onderzoeksinstituten op de campus en de Brightlands Innovation Factory is prima. Ondernemers weten nu waar ze moeten zijn. Het mes snijdt aan meerdere kanten. Hoe meer mooie opdrachten, des te interessanter zijn we voor de opleidingen. Juist de concreetheid maakt CHILL zo interessant voor studenten. Zij werken aan de materialen en producten van de toekomst. Het mooie is ook dat de studenten hier kunnen doorstromen van mbo naar hbo en zelfs naar universitair niveau. We zien ook meer studenten uit het buitenland, zeker uit Duitsland. Deze combinatie van onderzoek en onderwijs is nog steeds zeldzaam, zeker in de chemie.”

Lees meer: www.chillabs.com

Lees meer op de website van Brightlands

Meer uit Ondertussen op Brightlands