Er groeit iets moois in Venlo!

Er groeit iets moois in Venlo!

Afbeelding: Aalt Bast

Door de verschillende partners een touw aan elkaar te laten knopen en vervolgens letterlijk aan de bel te trekken, werden de onderzoekslabs van Universiteit Maastricht op Brightlands Campus Greenport Venlo eind mei geopend. De boodschap was helder: iedereen die meer wil weten over eten, gezondheid en voeding is hier welkom.

Met de komst van de onderzoekslabs heeft Brightlands Campus Greenport Venlo nu ook een volwaardige academische gemeenschap in huis. Het Center for Healthy Eating and Food (HEFI) en het Food Claims Center Venlo (FCCV) hebben er de ruimte voor onderwijs én onderzoek. En dat nodigt uit, vindt Aalt Bast, Dean van University College Venlo en hoogleraar Toxicologie. ‘We zitten nu op de juiste plek. Hier kunnen we als UM uit de ivoren toren komen.’

Eten met je zintuigen

Het bijzondere van de nieuwe onderzoekslabs is dat er geïntegreerd onderzoek kan worden gedaan. Er zijn drie dedicated labs waar alles rond voeding onderzocht kan worden. Aalt: ‘Dat begint bij ons hoofd. Bij de psychologie van eten. Welke invloed heeft het ervaren van geur, licht of geluid op eten? Is de portiegrootte van belang? De sfeer? Hoe beïnvloeden medicijnen de smaakbeleving? Om dat te onderzoeken hebben we een speciaal lab gebouwd. Het heeft een eigen ingang én een eigen luchtbehandelingssysteem. Je wilt tenslotte niet dat bijvoorbeeld de lekkere kookluchtjes van Kokkerelli jouw onderzoek beïnvloeden.’

In vivo-onderzoek

Naast het psychologisch lab zijn er labs voor in vivo- en in vitro-onderzoek. Voor het in vivo-onderzoek zijn klinische units met bedden gebouwd waar onderzoekers van gezonde vrijwilligers bloed, gal of speeksel afnemen om de afbraak van stoffen en biologische effecten te kunnen bestuderen. Zo kun je ontdekken wat voeding in het lichaam doet, kun je het effect van stoffen op het lichaam meten. Aalt: ‘De toestemming van de medisch-ethische commissie is voor de eerste onderzoeksprojecten binnen. De eerste promovendi zijn inmiddels met hun onderzoek begonnen.’

Unieke maag-darmsimulatie

Met het in vitro lab heeft de UM iets unieks in huis. Er zijn twee simulatie modellen beschikbaar die oorspronkelijk door TNO zijn ontwikkeld: TIM I en TIM II. TIM staat voor TNO Intestinal Model. TIM I simuleert de maag en de dunne darm, TIM II de dikke darm. De installaties bestaan uit dubbelwandige buizen die de peristaltiek van de darmen nabootsen. Net zoals in het maag-darmstelsel zitten er allerlei klepjes in. Aalt: ‘In feite kunnen we hier een in vivo-situatie van zowel mens als dier nabootsen. Alleen hoeven we er nu geen proefpersonen of -dieren voor te gebruiken, waardoor deze vorm van onderzoek minder belastend en goedkoper is. We kunnen de vertering, de afbraak van stoffen, precies volgen. Ook zien we welke effecten stoffen op het darmsysteem hebben, welke bacteriën verdwijnen of komen en hoe de darmflora is samengesteld. Omdat we het DNA van bacteriën kennen, kunnen we volgen hoe de bacteriesamenstelling verandert.’

Voeding als medicijn

Voor het in vitro lab is heel veel belangstelling van zowel de voedingsmiddelen- als farma-industrie. Aalt: ‘Het is onvoorstelbaar hoeveel invloed onze darmen op de rest van ons lichaam hebben. We ontdekken steeds meer. Er is bijvoorbeeld onderzoek dat laat zien dat de metabolieten die uit voeding in de darm gevormd worden invloed hebben op de hersenen. Welke stoffen kunnen verantwoordelijk zijn voor depressie, of voor het ontstaan van autisme’? Welke afvalstoffen bevorderen ontstekingen en dus chronische kwalen? Welke stoffen hebben een gunstig effect op je bloeddruk? Als je dat weet, kun je voeding inzetten om gezondheidsproblemen te voorkomen.’

Wisselwerking

Dare to share. Dat hoort bij wetenschap. Aalt: ‘Je publiceert als wetenschapper. Je deelt je kennis. Op Brightlands Campus Greenport Venlo kunnen we ook onze infrastructuur delen. Op de campus hebben we bedrijven als buren, daardoor ontstaat er als vanzelf een wisselwerking. Je komt elkaar tegen, raakt in gesprek. We geven presentaties tijdens bijeenkomsten. Zo ontstaan ideeën, onderzoeksvragen. We zitten hier dicht op de markt. Voor onze studenten is dat interessant. Zij zien welke vragen er in de praktijk leven en kunnen daar een concrete bijdrage aan leveren. Dat is toch anders dan een gewone practicumopdracht.’

Er groeit iets moois in Venlo

University College Venlo is nog jong. Toch scoort de bachelor opleiding hoog. Het is zelfs de allerbeste bachelor opleiding van Nederland. Aalt: ‘Studenten beoordeelden onze faciliteiten iets minder goed. Met de nieuwe labs kunnen die beoordelingen alleen maar beter worden. In Venlo gebeurt iets. Onze staf groeit. Zuyd Hogeschool gaat met ons samenwerken op het gebied van smaak en we hebben een docent van de HAS die hier lesgeeft en zijn eigen studenten meebrengt. Dat zijn allemaal goede ontwikkelingen. Hier groeit iets moois, het bruist. Daar krijg ik energie van!’

Lees meer op de website van Brightlands