Manager Raymond Vermeulen: ‘Aan Max is niets te verbeteren: hij is allround en compleet’

Print
Manager Raymond Vermeulen: ‘Aan Max is niets te verbeteren: hij is allround en compleet’

Jos Verstappen (links) in gesprek met Raymond Vermeulen in de pitbox van Red Bull Racing. Afbeelding: ANP

Het vijfde seizoen van Max Verstappen in de Formule 1 loopt teneinde. Zijn carrière, die als een komeet van start ging, dreigt te stagneren. Dat strookt niet met de plannen van de ambitieuze coureur. Hoogste tijd om met zijn manager Raymond Vermeulen de balans op te maken en vooruit te blikken.

Het regent op Interlagos. Omstandigheden die herinneringen oproepen aan drie jaar geleden, aan die fameuze zondag dat Max Verstappen zijn collega’s op een nat wegdek degradeerde tot incapabele beginnelingen. Alweer een signaal van de Limburger dat hij klaarstaat voor de machtsovername in de Formule 1. Drie jaar later is dat er ondanks meerdere proeven van bekwaamheid nog niet van gekomen. En dat baart zorgen, beaamt Raymond Vermeulen. In 2020 móét het anders.

Het lijkt erop dat Max Verstappen de laatste jaren niet veel is opgeschoten met zijn verblijf bij Red Bull Racing.

„Wat dit jaar betreft werd de lat afgelopen winter erg hoog gelegd. Max zag dat realistischer; die zei: ‘afwachten; met Honda als nieuwe motorenleverancier zal het eerder een interim-jaar worden’. Daar heeft hij gelijk in gekregen. Intern wisten we dat het waarschijnlijk geen jaar zou worden om kampioen te worden.”

Wat die komst van Honda betreft: hoe beoordelen jullie hun eerste jaar bij Red Bull Racing?

„Wij – Max, Jos en ik – zijn positief verrast door Honda. Zeker als je het hebt over betrouwbaarheid en support. Vergeet niet dat ze van heel ver zijn gekomen.”

Maar in 2020 zal het toch allemaal beter moeten?

„Absoluut. Vanaf dag een móét het team er klaar voor zijn, inclusief Honda, inclusief Max. In Melbourne moeten we er meteen staan en meedoen om de overwinning. En dat zal, als je kampioen wil worden, 22 races lang het geval moeten zijn. Dat was dit jaar niet zo, dus er is nog een stap te maken. Met ups en downs ga je geen wereldkampioen worden.”

Mooie woorden, maar welke stappen zijn er nodig om 2020 mee te doen om de titel?

„Max is er klaar voor. Dat heeft hij bewezen. Aan hem is niets meer te verbeteren; hij is allround en compleet. De laatste duwtjes zullen vanuit het team moeten komen. Red Bull Racing moet daarvoor de tools verschaffen, zodat Max die kan omzetten in een titelrace. Helmut Marko (autosportchef van Red Bull Racing, red.) zegt het zelf: het is aan ons om Verstappen een auto te geven waarmee hij kampioen kan worden.”

En anders?

„We zitten nog steeds in een fantastische situatie; bij een topteam. De samenwerking is goed, maar we willen winnen. Dat wil Red Bull ook, maar er is afhankelijkheid van motorenleveranciers. De overstap naar Honda was gewaagd, maar wel de juiste omdat dit de meeste exclusiviteit oplevert.”

F1 | Aankondiging + circuit GP BRAZILIE 2019. Video: De Limburger

Maar het is nog steeds niet zeker of Honda na 2020 wel doorgaat in de Formule 1?

„We worden wekelijks op de hoogte gehouden van de status. In Japan hebben we nog gesproken met Honda. We weten wel heel duidelijk hoe ze erin staan.”

En dat geeft vertrouwen?

„In zoverre dat ze zeggen dat ze 2020 een heel belangrijk jaar vinden…. Ze willen door, maar het is wachten op witte rook.”

Is er een plan B?

„Niet dat ik weet; er is nog altijd plan A. De spirit bij Red Bull is enorm. Er wordt flink gepusht en er worden gigantische budgetten vrijgemaakt voor volgend jaar en ook al richting 2021, vooruitlopend op de nieuwe reglementen.”

Eind 2020 lopen de contracten van Hamilton, Vettel en Verstappen af. Er wordt al gesproken over een rijderscarrousel.

„Niets om ons zorgen over te maken. Maar voor 2021 zal het, met de nieuwe reglementen, lastig zijn de juiste keuze te maken. Rendementen uit het verleden bieden dan geen garantie voor de toekomst. We zien met eigen ogen wat Red Bull doet en zullen tegen die tijd goed luisteren naar wat anderen willen.”

Kun jij je Hamilton en Verstappen in één team voorstellen?

„Is dat in het belang van het team? Wij zouden er niet voor terugschrikken. Max rijdt naast iedereen. Geef hem de auto en hij laat het zien.”

Wat is de stem van Max in het geheel?

„Jos, Max en ik vormen een driemanschap. Om de paar weken zitten we bij elkaar en bespreken de stand van zaken. Met de Verstappens zijn dat geen meetings van uren. Het gaat van tak-tak-tak en uiteindelijk heeft Max het laatste woord. Als hij ‘nee’ zegt, gaat het niet door.”

Hoe belangrijk is de rol van Jos nog?

„Zonder Jos had hier niemand gezeten. Hij heeft er álles aan gedaan – letterlijk en figuurlijk tot bloedens aan toe - om Max zover te krijgen. Jos laat zijn licht ook nu nog over alles schijnen. Hij hoeft niet meer altijd erbij te zijn, maar is nog altijd een klankbord voor Max. Ze bellen altijd na de kwalificatie en voor de race.”

Er is de laatste twee races veel te doen om uitspraken van Max. Adviseren jullie hem daarin ook?

„Af en toe. Ik denk ook wel eens: had dat maar even niet gezegd. Maar bij Max is het: what you see is what you get. Dat is ook zijn charme. Max is puur. Prima.

Red Bull, maar ook de hele Formule 1, mag blij zijn met een ventje als Max. Hij is een game-changer; brengt leven in de brouwerij. Daardoor heeft Zandvoort een Grand Prix.”