Voor het eerst in geschiedenis gaat Amstel Gold Race niet door: ‘Er zat niets anders op’

Print
Voor het eerst in geschiedenis gaat Amstel Gold Race niet door: ‘Er zat niets anders op’

Mathieu van der Poel blijft voorlopig de laatste winnaar van de Amstel Gold Race. Afbeelding: ANP

Maastricht / Itteren / Blitterswijck / Roggel / Haelen / Valkenburg / Berg / Walem / Houthem / IJzeren / Vilt / Sibbe / Oud-Valkenburg / Schin op Geul / Berg en Terblijt / Geulhem / Terblijt -

Voor het eerst in de geschiedenis van de Amstel Gold Race gaat ’s lands grootste klassieker niet door. Het coronavirus maakt de wedstrijd en de toertocht onmogelijk. „Het is een vervelend, maar geen écht moeilijk besluit als je ziet hoe dit virus de wereld raakt.”

Het was onvermijdelijk nieuws, zoveel was de afgelopen dagen wel duidelijk geworden: de Amstel Gold Race kan niet worden verreden op zondag 19 april, en de lucratieve toerversie een dag eerder evenmin. Het laatste duwtje kwam woensdag tegen elven in een persbericht.

Lees ook: Amstel Gold Race gaat niet door, ook toertocht afgelast

Door het coronavirus en alle maatregelen door het kabinet is het organiseren van de toertochtversie en de wedstrijd zelf onmogelijk geworden. „We kunnen niet anders dan deze keuze maken. We volgen de adviezen van de veiligheid- en gezondheidsinstanties en de Amstel Gold Race komt te vroeg om te kunnen garanderen dat het een onbezorgde editie wordt”, aldus koersdirecteur Leo van Vliet.

Daarmee zal er voor het eerst in 55 jaar geen Gold Race worden verreden. „Dat geeft aan wat voor een ongekende situatie dit is”, zegt algemeen directeur Roy Packbier. „Het was een vervelend, maar eigenlijk geen écht moeilijk besluit. Als je ziet hoe dit virus de wereld raakt, dan zat er niets anders op.”

Kantelpunt

De afgelopen weken had een team met daarin Van Vliet, Packbier en enkele medewerkers van Heineken - eigenaar van de Gold Race - dagelijks intensief contact met elkaar en met de overheidsdiensten. „Het kantelpunt kwam afgelopen weekend”, zegt Packbier. „Eerder hadden we nog hoop dat het tegen half april wellicht weer beter zou gaan, maar zondag zagen we allemaal dat dit langdurige gevolgen wereldwijd gaat hebben.”

Uiteindelijk was de Gold Race een van de laatste grote voorjaarsklassiekers om geannuleerd te worden. „Ik denk dat we al een paar dagen wisten dat het hier op uit ging draaien, maar we wilden eerst al onze partners informeren en een gedegen communicatiebeleid op touw zetten voor alle vragen die we nu krijgen, met name van de toerfietsers.”

Economische impact

De economische gevolgen zijn op dit moment nog niet goed te overzien, zegt Packbier. De toertocht, waar jaarlijks zo’n vijftienduizend fietsers aan meedoen, is een belangrijke winstmaker in het Gold Race-weekend. Samen met de mannen- en vrouwenwedstrijd heeft het evenement een grote economische impact in Limburg. Zuyd Hogeschool berekende vorig jaar dat de zogeheten spin-off voor de regio 21 miljoen euro bedraagt. Dan gaat het om hotelovernachtingen, horeca-uitgaven, enzovoort. Jaarlijks komen er zo’n 250.000 bezoekers naar het tweedaagse evenement. „Inmiddels bedraagt de spin-off bijna 25 miljoen euro. Ik kan er nu geen cijfers op plakken, maar reken maar dat veel ondernemers dit gaan merken, die gaan klappen krijgen.”

Op dit moment is de toekomst volledig ongewis, dus of de Gold Race later dit jaar alsnog kan worden verreden, is hoogst onzeker. „We staan open voor een nieuwe datum, maar we zijn volledig afhankelijk van wat de UCI (internationale wielrenunie, red.) gaat doen.”

De UCI spreekt over verhuizing van de monumentale klassiekers naar de herfst, maar het is niet helder of ze daarmee ook de Gold Race bedoelt. Over de toertocht is de organisatie in gesprek met overheden over een nieuwe datum. Over het eventueel terugkrijgen van inschrijfgeld is nu niets bekend.

Wout Poels in thuis-isolatie: goed besluit van Van Vliet

Vanuit de Limburgse wielerwereld wordt met begrip gereageerd op het niet doorgaan van de Amstel Gold Race. Wout Poels laat vanuit Monaco weten: „Ik vind het een verstandige beslissing gezien de huidige omstandigheden. Wanneer het allemaal onder controle is, kunnen we weer aan sport en entertainment denken.”

Eerder gaf de renner uit Blitterswijck al aan dat hij zich verantwoordelijk voelt voor de ouderen en zwakkeren in de samenleving en het daarom terecht is dat wedstrijden niet doorgaan. „Voor nu: stay safe en loop geen risico. Een goed besluit van Leo (van Vliet, red.) en ik denk dat iedereen daar begrip voor heeft.”

Zelf zit Poels momenteel vooral binnen. „Het is onduidelijk of we toestemming hebben om te trainen of niet. Dus voor nu blijf ik binnen en wacht op meer informatie.”

Frans Maassen, die de AGR in 1991 won, noemt het besluit ‘spijtig, maar zeer voor de hand liggend’. „We hebben momenteel grotere uitdagingen dan wielrennen”, aldus de Haelense ploegleider van Jumbo-Visma.

Thuiswedstrijd

Voor zijn streekgenoot Roy Curvers komt het evenmin als een verrassing dat de Gold Race niet wordt verreden. De annulering past in de reeks maatregelen die organisatoren van andere wielerkoersen eerder al namen. „Een heel verstandig besluit. Ik was eerlijk gezegd verbaasd dat Parijs-Nice nog zolang door ging en pas één dag voor het einde alsnog werd afgebroken”, aldus de vorig jaar gestopte prof uit Roggel, nu ploegleider bij de beloften van Team Sunweb.

Zelf reed Curvers de AGR tienmaal; in 2017 voor het laatst. Het voelde als zijn thuiswedstrijd. ,,Mijn trainingswerk deed ik altijd in de Zuid-Limburgse heuvels. Tijdens de koers zag ik elk jaar wel bekenden langs het parkoers. Dat maakte de Gold Race voor mij toch speciaal. We moeten alles natuurlijk in het juiste perspectief plaatsen, dit is uiteindelijk maar een wielerwedstrijd. Maar voor veel partijen is het jammer dat die niet doorgaat. Voor de organisatie, voor de hotels, campings, restaurants in de omgeving die een hoop inkomsten zien wegvallen, voor het publiek. Veel mensen, ook zij die de rest van het jaar niet naar wielrennen gaan, maken er een uitje van.”

Vrezen voor baan

Niet in de laatste plaats, aldus Curvers, is het voor de renners zelf een gemis dat de enige Nederlandse wegklassieker wegvalt. Net als al die andere grote eendagswedstrijden zoals de Ronde van Vlaanderen, Parijs-Roubaix en Luik-Bastenaken-Luik. „Het ligt aan de aard van de contracten die de jongens hebben. Een aantal renners zal nu best een beetje vrezen voor hun baan. Zeker de mannen van de klassiekers. Voor hen is dit de periode waarin ze hun plaats in een ploeg moeten verdienen. Als iemand maar een contract voor één jaar heeft en een groot deel van het voorjaar valt weg, dan kan hij ook niet laten zien wat hij in zijn mars heeft. Dat geldt trouwens ook voor teams. Zij hebben ook voor een bepaalde tijd een contract met sponsors en moeten in die periode presteren.”

De Amstel Gold Race later inhalen, dat ziet Curvers niet snel gebeuren. „De wedstrijd in november vind ik onnatuurlijk. Bovendien, de kalender zit al behoorlijk vol. Ik zou zeggen: dan maar één jaar geen AGR.”

Ook voor Packbiers bedrijf The PEPr Company kunnen er economische gevolgen zijn. De Gold Race en de Volta Limburg Classic behoren tot zijn grootste evenementen. „Gelukkig heb ik in Heineken een heel goede opdrachtgever, dus er zijn geen directe zorgen. Maar als dit heel lang gaat duren, wordt het wel problematisch”, zegt Packbier, die verwacht gebruik te kunnen maken van de noodmaatregelen door het kabinet.

Wegopbreking

Hoewel de klassieker nooit werd afgelast, kroop de Gold Race wel een aantal keren door het oog van de naald. Bij de eerste editie in 1966 was het parcours veertig kilometer te lang, iets wat nu ondenkbaar is en tot stilzetten zou leiden. Dan was er de fameuze wegopbreking in 1991, waarbij de renners over een met stenen bezaaide weg werden gestuurd. De koers ging door en werd gewonnen door Haelenaar Frans Maassen.

In 2001 dreigde een streep door de wedstrijd te gaan vanwege de MKZ-crisis. De finale werd in die tijd grotendeels over Belgisch grondgebied ten zuiden van finishplaats Maastricht verreden en de grenzen waren gesloten om de uitbraak van mond-en-klauwzeer tegen te gaan. Pas op het allerlaatste moment werd een nieuwe finale ingetekend, die volledig over Nederlandse wegen ging.

Verder was er in 2005 geen tv-registratie vanwege de mist en kon hetzelfde scenario in 2010 ternauwernood voorkomen worden toen de IJslandse vulkaan Eyjafjallajökull uitbarstte. „Dat was toen op het randje”, weet Packbier nog. „Maar de situatie van nu is nergens mee te vergelijken.”

De hele wereld staat stil, dus ook de Amstel Gold Race.