Felle komeet scheert ‘rakelings’ langs de aarde: ‘Absurd maar ongevaarlijk’

Print
Felle komeet scheert ‘rakelings’ langs de aarde: ‘Absurd maar ongevaarlijk’

Foto ter illustratie. Afbeelding: Getty Images/500px

Astronomen kijken reikhalzend uit naar de komst van een extreem heldere komeet die de komende weken met name ‘s nachts en bij onbewolkt weer goed te zien zal zijn boven het noordelijk halfrond.

De eind december ontdekte komeet met de wetenschappelijke naam C/2019 Y4 (Atlas) is de afgelopen tijd steeds feller geworden en heeft volgens de jongste berekeningen een gigantische verlichte atmosfeer half zo groot als onze zon.

Gigantische vuurbal

De gigantische vuurbal zal waarschijnlijk op 23 mei het dichtste bij de aarde zijn. Gevaarlijk is Atlas niet: het vooralsnog raadselachtige ruimteobject blijft die dag nog altijd 72 miljoen kilometer van onze planeet verwijderd en zal de zon op een afstand van 23 miljoen kilometer passeren, zo valt te lezen in recente wetenschappelijke publicaties over het fenomeen. Er zijn maar weinig kometen die zo ‘rakelings’ langs de ster scheren.

Atlas wordt al weken met grote belangstelling wereldwijd gevolgd door astronomen van onder meer een observatorium op Hawaii dat 24 uur per dag de hemel afspeurt naar potentieel gevaarlijke asteroïden. Ook het Naval Research Laboratorium in Washington houdt de komeet haarscherp in de gaten. Volgens de daar werkzame astronoom Karl Battams wordt Atlas ‘opvallend feller’. ,,De komeet is in een maand tijd maar liefst vierduizend keer feller geworden. Dat kan gerust uniek en zelfs een tikkeltje absurd worden genoemd”, vertelde hij op de website Earth Sky.

Gassen

Battams jubelt dat Atlas op 23 mei ‘bijna oogverblindend’ langs de aarde zal zoeven. De komeet zal makkelijk met het blote oog te zien zijn of anders perfect door een doorsnee verrekijker of amateurtelescoop. Onduidelijk is nog uit welk materiaal Atlas bestaat en de omvang laat zich vooralsnog moeilijk berekenen. Dat Atlas zo fel wordt, heeft hoe dan ook te maken met het feit dat de komeet bevroren gassen bevat die in de buurt van de zon steeds meer beginnen te verdampen. Battams kan niet wachten op de komst van het ‘object’. ,,Het is de felste komeet in twintig jaar tijd.”

Ook astronoom Daniel Brown van de universiteit in het Britse Nottingham is enthousiast, zo vertelde hij aan The Times. ,,Atlas is met recht een veelbelovende, voor ons ongevaarlijk komeet die inderdaad met een bijna ongelooflijk tempo feller wordt en eind april velen zal verbazen en verwonderen.” Hetzelfde geldt voor astronoom Steve Pauken uit Arizona (VS). Hij meldt op Facebook dat hij recent tijdens een koude en heldere nacht in zijn eentje Atlas heeft gefotografeerd. Het resultaat deelde hij met zijn volgers en een opmerking dat het spotten van de komeet een goede manier is om tijdens de coronacrisis sociale afstand te bewaren. ‘Want niemand wilde naast me zitten’, schreef hij. Ook de Nederlandse astronoom Matthijs Burgmeijer spotte het fenomeen al. Burgmeijer deelde op Twitter een kort filmpje van zijn observatie. En ruimtevaartorganisatie Nasa houdt het ding ook scherp in de gaten.

Mogen we even je aandacht.
Dit is een artikel van De Limburger dat gratis beschikbaar is voor iedereen. Dat geldt niet voor alle artikelen, want zogeheten Plus-artikelen zijn exclusief voor onze abonnees. Zonder abonnees kunnen wij namelijk geen Limburgs nieuws maken. Sluit je daarom ook aan en kies voor goede en betrouwbare regionale journalistiek in Limburg, met liefde en passie gemaakt. Juist in deze onzekere tijden.

Er is al een abonnement voor 7,50 per maand.

Bekijk abonnementen