Ex-kopstuk van Syrische jihadgroep profiteert van Nederlandse subsidie

Print
Ex-kopstuk van Syrische jihadgroep profiteert van Nederlandse subsidie

Leden van de Ahrar al-Shamgroep doorzoeken een pand in Harasta, een voorstad van de Syrische hoofdstad Damascus. Afbeelding: AFP

Het Nederlandse ministerie van Buitenlandse Zaken heeft twee miljoen euro subsidie gegeven aan een vredesorganisatie die een voormalig kopstuk van een terroristische organisatie in Syrië inhuurt.

Dat blijkt uit onderzoek van radioprogramma Argos. Labib al Nahhas manifesteerde zich tijdens de Syrische burgeroorlog jarenlang als de ‘buitenlandchef’ van de jihadistische strijdgroep Ahrar al-Sham. Inmiddels werkt hij als programmadirecteur voor de Syrische organisatie SACD die ‘vluchtelingen een stem probeert te geven’ en is hij adviseur bij het Europees Vredesinstituut in Brussel.

700 euro per dag

Dat instituut kreeg voor de periode 2018-2021 meer dan twee miljoen euro subsidie van het ministerie van Buitenlandse Zaken, bestemd voor een project om Syrische vluchtelingen een stem te geven en te betrekken bij onderhandelingen over terugkeer. Van dat geld wordt onder meer Al Nahhas ingehuurd als ‘senior advisor’ voor 700 euro per dag. Een derde van de subsidie ging via het Vredesinstituut naar projecten van het SACD, waar Nahhas Syrië-manager is. Dat is hoogst opmerkelijk, omdat Al Nahhas tot begin 2017 een prominente woordvoerder was van Ahrar al-Sham, een omstreden Syrische strijdgroep die wordt beschuldigd van standrechtelijke executies en gijzelingen. Nahhas veranderde na 2017 plots van profiel en werd actief namens de SACD (de Syrische Associatie voor Waardigheid van Burgers), hij noemt zichzelf nu ‘senior member’ van de Syrische politieke oppositie.

Het ministerie van Buitenlandse Zaken heeft Ahrar al-Sham in het verleden betiteld als een ‘gematigde strijdgroep’. Maar minister Blok van Buitenlandse Zaken schreef ­vorig jaar plots over de ‘jihadistische en salafistische achtergrond’ van de groep.

Terroristische organisatie

De rechtbank Rotterdam trok vorig jaar zelfs de conclusie dat Ahrar al-Sham een terroristische organisatie was. Twee ­teruggekeerde Nederlandse Syriëgangers werden veroordeeld tot 5,5 en 6 jaar cel omdat ze voor Ahrar al-Sham vochten. Volgens het Openbaar Ministerie en de rechtbank vormde de strijdgroep zeker tot in 2016 een terroristische organisatie. Het hoger beroep in die zaken loopt nog.

Het ministerie van Buitenlandse Zaken zegt ‘op de hoogte te zijn van de achtergrond van Al Nahhas’. „Hij is in november 2016 weggegaan bij Ahrar al-Sham en zet zich sinds 2017 in voor vreedzame oplossingen in Syrië, met name de bevordering van veilige terugkeer van vluchtelingen. Volgens het Vredesinstituut zijn er geen aanwijzingen dat hij ooit heeft deelgenomen aan of heeft bijgedragen aan vermeende schendingen van de mensenrechten.”

Al Nahhas szegt alleen door het Vredesinstituut te worden betaald en niet door het SACD. Ook stelt hij juist te hebben willen voorkomen dat Ahrar al-Sham ‘een extremistische ideologie kreeg’. „Eind 2016 ben ik opgestapt vanwege onoplosbare verschillen van mening met het leiderschap.”