Exclusief interview met Max Verstappen: Favoriet bij de bookmakers, maar hoe ziet hij dat zelf?

Print
Exclusief interview met Max Verstappen: Favoriet bij de bookmakers, maar hoe ziet hij dat zelf?

Max Verstappen. Afbeelding: Red Bull Content Pool

Al jaren roepen Formule 1-insiders dat Max Verstappen wereldkampioen wordt; vraag is alleen wanneer. Nooit eerder was er zoveel optimisme als nu. Hoe ziet de Red Bull-coureur dat zelf? Is hij klaar voor de troonopvolging of is er nog twijfel?

Hun werkterrein is enigszins verlegd; van Lewis Hamilton naar Max Verstappen. Hordes fotografen en cameraploegen wachten - zoals de coronaregels het voorschrijven - keurig op twee meter afstand van elkaar tot ze de Limburger in hun vizier krijgen. In de paddock van het Bahrain International Circuit, middenin de woestijn op dertig kilometer van de hoofdstad Manama, is een tijdelijke parkeerplaats ingericht voor Formule 1-coureurs en -teambazen. Op zijn korte wandelweg, onder de knetterende zon die het kwik tot boven de 30 graden jaagt, naar het Red Bull Racing-onderkomen zal en moet de rijder die als favoriet aan het seizoen begint op beeld worden vastgelegd.

Lees ook: Red Bull-teambaas Horner tempert hoge verwachtingen: niet Verstappen maar Hamilton favoriet

Verstappen snapt dat de rollen zijn omgekeerd. Na de voortreffelijk verlopen testritten van twee weken geleden en de problemen waarmee Hamilton en Mercedes kampten, geldt hij als favoriet voor de zege in de ouverture van het seizoen. Nooit eerder was hij bij de bookmakers de man op wie een weddenschap voor de overwinning het minst uitkeert. Verstappen is er niet van onder de indruk. Wel of geen favoriet, het maakt niets uit. Hij is onverstoorbaar, draait zijn gebruikelijke riedel aan plichtplegingen af. „Wat zou ik me nu al druk gaan maken over zaken waar ik geen invloed op heb.”

Wat is voor jou de grootste verandering ten opzichte van eerdere jaren?

„Vaak waren we bij de start van het seizoen te langzaam en liepen we achter de feiten aan. We hebben een auto nodig die meteen snel, competitief en betrouwbaar is. Het lijkt erop dat we dat nu beter onder controle hebben, al zal pas zaterdag tijdens de kwalificatie blijken hoe de verhoudingen daadwerkelijk zijn. Operationeel, dus wat pitstops en strategie aangaat, waren we altijd al top.”

Lees ook: Kans op wereldtitel stijgt. Max Verstappen: als dit de voorbode is…

Frustreerde die ‘valse start’ en kun je dat nu van je afschudden?

„Het heeft me nooit gefrustreerd. Je moet respect hebben voor wat Mercedes en Hamilton al die jaren hebben gepresteerd. Mijn focus is er altijd op gericht geweest - en nog - wat we moeten doen om ze te verslaan. En dat zal ook dit jaar een hele klus worden. Dichtbij of op gelijke hoogte komen is één, maar er voorbij gaan is een heel ander verhaal.”

Hoe reëel is het dat je er dit jaar voorbij komt?

„Moeilijk te zeggen. Het gevoel is goed. De auto heeft een betere balans dan andere jaren, is daardoor voorspelbaar en beter te besturen. En we hebben een sterke motor. De jongens van Honda hebben prima werk gedaan. Allemaal goed en wel, maar het zijn geen garanties voor een titel. Daarvoor moet je afwachten hoe de concurrentie het doet.”

Is een goede en ervaren teamgenoot cruciaal om wereldkampioen te worden?

„Dat helpt zeker, tenzij je over een auto beschikt die duidelijk veel beter is dan de andere. Dan kun je het in je eentje. Een sterke stalgenoot kan punten afpakken van concurrenten en dat kan net het verschil maken tussen wereldkampioen worden of net niet. Hamilton is natuurlijk keigoed, maar Bottas is ook een ideale compagnon voor hem.”

Met Sergio Pérez heb je een ervaren teamgenoot gekregen, maar ook een die in het verleden heeft aangetoond voor zijn eigen kansen te gaan. Ben je niet bang dat dit tot escalatie kan leiden?

„Nee hoor. Ik vind het niet meer dan normaal dat Sergio voor zijn eigen kansen gaat. Op de baan moet ieder van ons bewijzen wie de beste is. We zijn allebei ervaren genoeg om elkaar niet onnodig in de wielen te rijden. Ik verwacht eenzelfde soort verstandhouding als met Daniel Ricciardo. Ik ben ervan overtuigd dat het respect tussen Sergio en mij zo groot is dat het niet tot onnodige schermutselingen zal komen.”

Je gaat bij de bookmakers als favoriet het seizoen in. Verandert dat iets aan jouw aanpak?

„Nee, favoriet of niet, beste of slechtste auto; ik zal altijd proberen het uiterste eruit te halen en geef nooit op. Ik houd me ook niet bezig met dit soort randzaken en concentreer me op het werk met het team om zo goed mogelijk te presteren. Of dat voldoende is om wereldkampioen te worden zien we wel.”

Is de druk wel groter, nu je een ervaren teamgenoot hebt en er van jou verwacht wordt dat je een eind maakt aan de hegemonie van Hamilton?

„Ik heb geen last van druk in de zin dat externe omstandigheden dat beïnvloeden. Het is allemaal speculeren en dat heeft totaal geen zin. Ik heb het druk genoeg met mezelf en het team. Met zaken waar ik geen invloed op heb, houd ik me niet bezig.”

Zijn er, behalve de Mercedes-coureurs, nog andere rijders die dit jaar een rol van betekenis gaan spelen?

„Sergio Pérez heeft de ervaring en de skills om goede resultaten te halen en verder ben ik vooral benieuwd naar McLaren. Met Ricciardo en de Mercedes-motor hebben ze twee belangrijke troeven in huis gehaald. Dat kan leuk worden. Ik ben ook wel benieuwd naar Fernando Alonso. Ik heb hem altijd bewonderd voor zijn rijstijl en vechtlust. Als Alpine het aardig voor elkaar heeft, dan kan hij voor verrassingen gaan zorgen. Hoe meer coureurs een rol van betekenis kunnen spelen, hoe beter voor de sport.”

Speel mee met het Formule 1-spel van De Limburger

Is het voor jou dit jaar nu of nooit met Red Bull Racing? En in hoeverre speelt het resultaat een rol in jouw toekomst ná 2021?

„Red Bull is het team dat mij op piepjonge leeftijd de kans heeft gegeven in de Formule 1 te komen. Dat vertrouwen wil ik graag belonen. Ik zie op dit moment geen enkele reden om niet trouw te blijven aan Red Bull Racing.”

Exclusieve Black Friday Deal

Lees nu één jaar lang alle Plus-artikelen (meer dan 100 per dag) met 78% korting. Actie geldig t/m 29-11.

Profiteer nu