Raymond Vermeulen ziet het al helemaal voor zich: ‘Max en Lewis in één team? Kom maar op’

Print
Raymond Vermeulen ziet het al helemaal voor zich: ‘Max en Lewis in één team? Kom maar op’

Raymond Vermeulen (midden) met Jos Verstappen, de vader van Max Verstappen. Afbeelding: Hollandse Hoogte / ANP

Max Verstappen heeft een klein team raadgevers om zich heen verzameld. Vader Jos houdt een oogje in het zeil op het sportieve vlak; Raymond Vermeulen is het commerciële en zakelijke brein. Die laatste over wat zich afspeelt naast de baan; buiten het oog van de camera’s.

Ze vormen een twee-eenheid, maar samen op het circuit zijn Jos Verstappen en Raymond Vermeulen niet meer iedere Grand Prix. Hun pupil Max Verstappen hoeft niet langer aan het handje van pa of van de manager door de paddock geleid te worden. Die tijd is allang voorbij. Maar Monaco is een thuisrace voor de drie. De coureur en Vermeulen wonen in het prinsdom; Jos is regelmatig in Zuid-Frankrijk te vinden op een uurtje rijden van Monaco. Dus de drie zien elkaar regelmatig.

Monaco, geen plek op de Formule 1-kalender waar geld en sport zo nauw met elkaar verweven zijn. Een ideale spot om met manager Vermeulen een (tussen)balans op te maken.

Had je ooit kunnen bevroeden dat het met en rond Max zo’n vlucht zou nemen?

„Nee, daar hield niemand van ons rekening mee. Alles ging wel van meet af aan snel; dat viel wel op. In het karten, in de autosport; Max was zijn tijd vooruit. Maar zo vanuit het niets naar Toro Rosso in de Formule 1 en ruim een jaar later naar Red Bull Racing, dat waren wel reuzenstappen. Max verbaast me nog altijd in de ontwikkeling die hij doormaakt. Hij is nog steeds groeiende.”

Behalve op het sportieve vlak, moeten voor jou de commerciële en zakelijke ontwikkelingen razendsnel zijn gegaan.

„Ja, Max heeft wel wat teweeg gebracht. Red Bull heeft hem met open armen ontvangen, maar je weet vooraf nooit hoe iets zich ontwikkelt. Uiteindelijk heeft Max verbazingwekkende dingen laten zien en is daardoor ook door de Formule 1 zelf omarmd. De sport had dat ook wel nodig, ook commercieel gezien. Het hele marketingverhaal is deels op Max terug te voeren. De groeiende aandacht voor de Formule 1, de fans. Het is uitgemond in een Nederlandse Grand Prix waarvan iedereen dacht dat die er nooit meer zou komen. En nu, recent, de grote financiële deal met de toekomstige uitzendrechten in ons land. Dat komt door de populariteit van Max en nergens anders door.”

Toch is Max nog geen wereldmerk, zoals Lewis Hamilton dat wel is.

„Klopt. Daar is eerst en vooral een wereldtitel voor nodig. Uiteindelijk moet het op de baan gebeuren. Het gaat vlot, maar we zijn er zeker nog niet. De focus ligt daarom ook volledig op de prestaties op het circuit. Daar zijn we voor hier; dat zijn de voorwaarden die we proberen te scheppen voor Max.”

Heeft Max wel de persoonlijkheid om ooit uit te groeien tot een wereldmerk als Hamilton?

„Toen Lewis zo oud als Max was, was hij nog lang niet zo uitgesproken als nu. Dus dat is moeilijk in te schatten. Wat wel duidelijk is, bij Max geldt: what you see, is what you get. Max is en wil ook in de eerste plaats Formule 1-coureur zijn. Zoals Lewis zal hij nooit worden; in die extreme vorm. Daar is Max de persoon niet naar.”

Veel van het privéleven van Max blijft verborgen.

„We zijn daar voorzichtig mee, maar in de documentaire van eind vorig jaar gaf hij zich toch menigmaal bloot. Het is ook niet alleen maar een mooi-weer-verhaal. Max heeft genoeg op zijn bordje gekregen. Het is niet allemaal vanzelf gegaan. Maar zijn hele leven draait maar om één ding: hard rondjes rijden.”

Raymond Vermeulen ziet het al helemaal voor zich: ‘Max en Lewis in één team? Kom maar op’
Max Verstappen in actie in Monte Carlo. Foto: Hollandse Hoogte / EPA

Is het bij Max niet zwart-wit? Je mag hem of je mag hem niet. Sommigen vinden hem arrogant.

„Je doet het nooit goed voor iedereen. Maar Max is wel heel puur en daar willen Jos en ik vooral niet aan tornen. Als persoon zal hij niet veranderen, maar Max is wel een sociale, intelligente vent. Jos en ik adviseren hem wel, omdat veel dingen nieuw zijn. Maar natuurlijk, bij hartslag 180, als de emoties hoog oplopen, je uit de auto stapt en meteen een microfoon onder jouw neus krijgt geduwd, zeg je wel eens dingen puur uit passie. Dat is niet altijd handig, maar ik til daar niet zwaar aan. Alles ligt onder een vergrootglas. Dat is de prijs die je betaalt als topsporter.”

Jullie vormen een klein groepje om Max heen en ook Red Bull Racing werkt qua organisatie met korte lijnen. Past dat bij jullie?

„Max voelt zich daar happy bij en dat is wat telt. Maar pas op: we zijn er nog niet. We bevinden ons op een traject. Een beslissing nemen, is een momentopname. Tot nu toe kunnen we tevreden in de spiegel achterom kijken. Belangrijk is ook het commitment van Red Bull. Daar is één man, Dietrich Mateschitz, die bepaalt. Helmut Marko is zijn rechterhand bij het raceteam en heeft carte blanche. Dat zijn korte lijnen, waardoor je snel besluiten kunt nemen. Als je ziet wat ze nu gaan doen met die motorenafdeling in eigen beheer…. Dat tekent de gedrevenheid.”

Lees ook: Verstappen schrikt van snelle Ferrari’s: ‘We zijn te langzaam en niet zo’n beetje ook’

Betekent die houding dat jullie niet overwegen om weg te gaan?

„Uiteindelijk willen we wel winnen. We zitten er dichtbij, maar nog niet dicht genoeg. Formule 1 is business on the move; zo moet je het zien. Als het ondanks alle opofferingen van twee kanten toch niet lukt, dan moet je je gaan afvragen: en nu? Maar dat is nu absoluut niet aan de orde.”

Stel dat Mercedes Max naast Hamilton wil contracteren….

„Kom maar op, ofschoon ik dat voorlopig niet zie gebeuren. Ik hoop dat we het een keer kunnen ervaren dat die twee in hetzelfde team en in dezelfde auto zitten. Ik denk dat ik de uitkomst wel weet….”

Je denkt dat Max dat duel wint?

„Uiteraard. Het zou natuurlijk ook vreemd zijn als ik vanuit mijn perspectief daar anders tegenaan kijk, maar één ding weet ik zeker: op de baan, als het erom gaat, het messcherp gespeeld moet worden, dan komt er een instinct bij Max naar boven dat je in één woord kan samenvatten: een killer. Max zal nooit uit de auto stappen en denken: ik had de kans, maar ik heb het niet geprobeerd of gedaan. En uiteindelijk is dat wat de mensen willen zien in deze sport: het gevecht op de baan.”

Lees ook: Jos Verstappen: ‘Als je Max en Lewis in dezelfde auto zet, bestaat er voor mij geen twijfel wie er beter is’