Limburgse miljonair verkocht bedrijf om filmdroom waar te maken: ‘Ik wil ooit een blockbuster maken’

Print
Limburgse miljonair verkocht bedrijf om filmdroom waar te maken: ‘Ik wil ooit een blockbuster maken’

Harald Swinkels.   Afbeelding: Dingena Mol

Rotterdam -

Harald Swinkels uit Panningen (46) verdiende een fortuin met de verkoop van energiebedrijf NLE, dat hij twaalf jaar eerder samen met een vriend uit de grond had gestampt. Hij gebruikt dat kapitaal om zijn droom waar te maken: een filmbedrijf beginnen. Binnenkort gaat de eerste speelfilm in première.

Sommige ondernemers die hij kent uit zijn vorige leven en die nu zijn pad kruisen, snappen er niets van. Ze denken dat hij in een soort midlifecrisis is beland. Want wie verkoopt er nu een succesvol bedrijf om met de opbrengst een nieuw avontuur te beginnen? In de filmwereld nota bene...

Harald Swinkels kan er wel om lachen. En legt vervolgens uit dat er niks mis is met hem. En dat deze – voor de buitenwereld – opmerkelijke stap in zijn carrière al decennia geleden is gepland. Sterker nog: films maken is een droom die hij al als klein jongetje koesterde. „Als ik thuis in Panningen met mijn middelste broer speelde, stond er steeds een camerawagen van Playmobil bij. Film heeft me altijd gefascineerd. Ik herinner me nog goed de eerste keer dat we naar de bioscoop gingen en helemaal hoteldebotel waren. Het was Star Wars, Return of the Jedi. Ik denk dat ik een jaar of acht was. Ik kwam helemaal begeesterd naar buiten.”

Wat hem zo fascineert aan cinema? „Film is een kunstvorm die bij mij de sterkste emoties oproept. Ik kan ontroerd raken van muziek of een mooi schilderij, maar dat is niet zo heftig als bij film. Daar komen verhaal, beeld en muziek bij elkaar. Ik kan ook houden van een film die me eigenlijk een verschrikkelijk gevoel geeft, als je maar wordt ondergedompeld in fantasie. Het geeft ook een enorme kick als je zelf iets kunt bedenken en dat vervolgens kunt uitvoeren. En daarmee mensen raakt.”

Afspraak

Als hij een jaar of elf is maakt hij met zijn oudere broer Niels de afspraak dat die later in de filmwereld mag gaan werken en dat hijzelf veel geld moet gaan verdienen. Met de bedoeling om ooit nog eens samen een speelfilm te maken. Welnu, ze liggen lekker op schema, constateert Swinkels tevreden. Broer Niels heeft al jaren een hoge functie bij Universal Pictures in Los Angeles en Harald heeft inderdaad een flink vermogen opgebouwd. Met dat geld heeft hij in Rotterdam zijn eigen filmbedrijf opgericht: Exosphere Entertainment.

In de loop van dit jaar gaat de eerste productie van zijn nieuwe onderneming, onder de titel Drawback, in première. Een kortfilm van dertig minuten, met belangrijke rollen voor de bekende Deense acteur Claes Bang, de Vlaamse acteur Alwin Pulinckx en de Nederlandse actrice Sally Harmsen. En de voorbereidingen voor de eerste lange speelfilm zijn in volle gang. Die moet ergens in de loop van 2024 in de bioscopen te zien zijn.

Theatertje

Swinkels ontvangt ons in zijn kantoor aan de St. Jobsweg in Rotterdam. Het alsof we een horecagelegenheid binnenstappen. Direct naast de entree is een grote bar met een rijk assortiment aan dranken, in het midden een soort theatertje met stoelen en grote lcd-schermen.

Het zijn relikwieën uit de coronatijd, legt hij uit. „We hadden Drawback willen laten zien op internationale filmfestivals. Maar die evenementen werden vanwege de pandemie allemaal afgeblazen. Daarop hebben we hier maar onze eigen minibioscoop ingericht en gasten uit de filmindustrie uitgenodigd om te komen kijken. Zo hebben we toch een beetje een festivalsfeer gecreëerd.”

Lees ook: Dit zijn de allerrijksten van Limburg

Achter de grote schermen staan de bureaus waaraan Swinkels, samen met zijn compagnon Caroline Bevaart, filmscripts schrijft en waar hij zijn afspraken met coproductie en distributiebedrijven, acteurs en technici maakt. Swinkels en Bevaart kennen elkaar van de Nederlandse Energie Maatschappij (NLE), waar zij de marketingmanager was. Ze bleek, net als hij, een passie te hebben voor het vertellen van verhalen.

Jeugd

Harald Swinkels is geboren in Tegelen en was een jaar oud toen zijn ouders vanuit Venlo verhuisden naar Panningen. Hij groeit op in een familie met drie kinderen. Allemaal jongens, van wie hij de jongste was. Hij kijkt terug op een fijne jeugd, vertelt hij. „Ik ben opgegroeid in een warm gezin. Zat op de lagere school in Panningen-Zuid en was fanatiek voetballer bij SV Panningen.”

Na de lagere school gaat hij, net als zijn twee broers, naar het gymnasium in het Brabantse Deurne. Hij ambieert een tijdje een carrière in de politiek, maar kiest uiteindelijk voor het ondernemerschap. En treedt daarmee in de voetsporen van zijn vader, die eerst een reclamebureau in Venlo runt en later uitgever wordt van de krant Noord-Limburg op Zondag.

Swinkels gaat econometrie en economie studeren in Rotterdam en begint tijdens die studie samen met zijn vriend Pieter Schoen een uitgeverij. De twee twintigers scoren meteen met het boek Wat wil JIJ worden. Ze interviewen bekende Nederlanders als Youp van ’t Hek, Emile Ratelband, Ivo Niehe, Monique van de Ven, Onno Ruding en DJ 100% Isis. Swinkels: „Met ons volgende bedrijf hebben we een softwareprogramma bedacht, waarbij afstudeerders konden solliciteren in een virtuele wereld. Binnen de kortste keren waren al die virtuele ruimtes verkocht aan bedrijven.”

Filmhart

In 2005 wagen Swinkels en Schoen de overstap naar de energiesector en richten NLE op. „De energiemarkt werd opengegooid. Niet dat we er verstand van hadden, maar we roken kansen. En het ging goed. Na tien jaar hadden we 800.000 aansluitingen en werkten er 300 mensen voor ons.”

Maar zijn filmhart blijft kloppen. Swinkels begint de reclamespotjes voor NLE zelf te bedenken en regisseren. Om uiteindelijk NLE in de verkoop te gooien (als gevolg stond Swinkels heel wat jaren in de Quote 500). Hij is getriggerd door zijn broer, vertelt hij. „Op mijn huwelijksfeest hield mijn ‘filmbroer’ een toespraak. Als ik nog lang zou wachten, zou die overstap naar de filmwereld er nooit komen, zei hij. Dat heeft me aan het denken gezet. En toen zich een geschikte overnamekandidaat aandiende voor NLE, was de keuze snel gemaakt.”

Ambities

Net voor het begin van de pandemie richt Swinkels, die getrouwd is en met vrouw en drie kinderen in een dorpje onder de rook van Rotterdam woont, Exosphere Entertainment op. Zijn aanpak verschilt van die van andere filmmakers in Nederland, legt hij uit. „De meesten gaan niet eerst twintig jaar iets anders doen om hun eigen film te kunnen bekostigen. Die zijn genoodzaakt daarvoor subsidies op te halen. Dat heeft als grote nadeel dat de subsidiegevers invloed eisen. En daar krijg je meestal geen betere film door. De korte speelfilm hebben we geheel zelf gefinancierd. Voor de eerste lange film, die nu in de maak is, gebruiken we ook eigen kapitaal om andere investeerders aan te trekken.”

Wat voor films kunnen we van hem verwachten? Voornamelijk psychologische thrillers, zegt hij, want daar is hij zelf een groot liefhebber van. Drawback is daar een eerste voorbeeld van, al is dat volgens Swinkels meer een duister sprookje. De hoofdpersoon is een tekenaar met een onbereikbare liefde, die een potlood krijgt waarmee hij zijn leven naar z’n hand kan zetten. Werkelijkheid en fantasie worden met elkaar verweven.

Limburgse miljonair verkocht bedrijf om filmdroom waar te maken: ‘Ik wil ooit een blockbuster maken’
Claes Bang in de debuutfilm van Harald Swinkels.  Foto: Exosphere Entertainment

Ambities

Swinkels is uitermate blij dat hij de Deense acteur Claes Bang heeft weten te strikken voor die film. „Hij heeft voor zijn rol in The Square, die een Gouden Palm heeft gekregen, de European Film Award voor Beste Acteur gewonnen. En hij speelt hoofdrollen in de populaire Netflix-series Dracula en – heel recent – The Northman van regisseur Robert Eggers die ik zeer bewonder. Bang was geknipt voor deze rol. Maar ik ben negen maanden bezig geweest om hem voor twee dagen naar Amersfoort te krijgen waar de opnames waren. Het valt niet mee om grote namen te strikken als onbekende Nederlandse regisseur.”

De ambities van de Limburger zijn groot. Hij hoopt op een internationale doorbraak en wil ooit een blockbuster maken: „Je moet groot durven dromen.” Of die film met zijn broer Niels er ooit komt? „Dat durf ik niet te zeggen, maar ik hoop het wel. Ik moet nu eerst naam gaan maken in de filmindustrie.”

Meer lezen?

Nieuwe actie: Één jaar toegang tot alle Plus-artikelen voor slechts 1,04 per week. Daarmee lees je dagelijks meer dan 100 nieuwe Plus-artikelen op onze site & app. Of kies voor een van onze andere abonnementen.

Ik word digitaal abonnee