Dit artikel is exclusief voor jou als abonnee van De Limburger te lezen
Plus-artikelen zijn exclusief voor abonnees. Bekijk onze abonnementen >

Max Verstappen kan prima leven met nieuwe rol: ‘Nu weet ik wat er allemaal kan gebeuren en dat maakt de seizoenstart een stuk relaxter’

Tweevoudig wereldkampioen Max Verstappen in Bahrein.© ANP

Bahrein -

Je zou het bijna vergeten, maar Max Verstappen begint alweer aan zijn negende seizoen in de Formule 1. Voor de openingsrace in Bahrein had hij donderdag even een ‘besefmomentje’: „Dat is eigenlijk best wel bijzonder.”

Jack Martens

Interview na interview na interview. De donderdag voor de eerste race in Bahrein stond voor Max Verstappen vooral in het teken van mediasessies, zijn minst favoriete onderdeel van de Formule 1. Terwijl hij deze winter genoot van een welverdiende vakantie, kreeg Red Bull Racing nog meer dan voorgaande jaren een karrenvracht aan interviewaanvragen binnen. Om nog maar eens aan te geven dat Verstappen op dit moment een van de populairste coureurs in de paddock is. 99% daarvan ging regelrecht de prullenbak in.

Het pr-team rond de Limburger kiest tegenwoordig, nu zijn bekendheid wereldwijd door het dak gaat, zorgvuldig uit met welke media ze wel en niet werken. Dit om Verstappen zo veel mogelijk te ontlasten buiten het racen om. En ook al is hij die nevenactiviteiten liever kwijt dan rijk, Verstappen weet als geen ander dat de massale aandacht hoort bij de status die hij op dit moment geniet.

Favorietenrol

De tweevoudig wereldkampioen kreeg op de eerste officiële Formule 1-dag van 2023 tig vragen op zich afgevuurd door journalisten die door de strenge selectie waren gekomen. Bijvoorbeeld over de favorietenrol die hij dit jaar voor het eerst heeft. Maar ook over hoe ver Red Bull Racing nou daadwerkelijk voor ligt op de concurrentie. Verstappen sloot de dag af met een praatje met de Nederlandse journalisten. „Ik heb eigenlijk helemaal geen last van die favorietenrol. Ik ben er ook totaal niet mee bezig en concentreer me vooral op het rijden zelf. Dat ging vorige week tijdens de testdagen goed. De auto was vanaf het begin snel en is op alle punten verbeterd ten opzichte van vorig jaar. Bij sommige teams ziet het er nog niet zo comfortabel uit, maar ik ben heel tevreden.”

Max Verstappen is klaar voor het nieuwe seizoen.© ANP

Bui hangen

Zo blij als Verstappen is over de verrichtingen van zijn renstal, zo zorgelijk zijn de blikken bij de concurrentie. Charles Leclerc (Ferrari) en George Russell (Mercedes) lieten in de persconferenties doorschemeren dat ze de bui in ieder geval voor dit weekend al een beetje zien hangen. Russell: „Red Bull is een klasse apart op dit circuit. Bahrein is echter een unieke baan, dus ik denk dat het verschil op andere circuits minder groot zal zijn.”

Leclerc: „We hebben goed werk geleverd deze winter, maar we hebben wat achterstand op Red Bull Racing. Er is voor ons nog genoeg werk aan de winkel.”

Bijzonder

Dan terug naar Verstappen. Het is bijna onvoorstelbaar dat hij ondanks zijn jonge leeftijd van 25 aan de vooravond staat van alweer zijn negende seizoen in de Formule 1. Een lange periode die voor Verstappen gevoelsmatig omgevlogen is. „Het is eigenlijk best wel bijzonder als je bedenkt dat ik al zo lang hier ben. Tegelijkertijd is de tijd heel snel gegaan. We hebben veel meegemaakt in al die jaren.”

Lees ook: Zo veranderde de Formule 1 sinds de tijd van Jos Verstappen: ‘De combinatie slim zijn én hard rijden is belangrijker dan ooit’

In negen seizoenen won Verstappen 35 GP’s, kwalificeerde hij zich twintig keer als snelste en veroverde hij in de afgelopen twee seizoenen de wereldtitel. „Het gevoel waarmee ik hier nu sta ten opzichte van die allereerste keer in 2015 is totaal anders. Ik had geen idee wat er op me afkwam en liet alles maar gebeuren. Er stond toen meer druk op me dan nu het geval is. Destijds hoopte ik ooit voor een topteam uit te komen. Nu weet ik wat er allemaal kan gebeuren en dat maakt de seizoenstart een stuk relaxter.”

Luister naar een nieuwe aflevering van Brandstof, de Formule 1-podcast van De Limburger.

Brandstof aflevering 1 .© De Limburger